sábado, 29 de abril de 2017

PRIMER PASO DE CASSINI ENTRE SATURNO Y SUS ANILLOS

El 26 de abril de 2017 a las 09:00 UTC la sonda Cassini llegó donde nunca antes había llegado un artefacto humano. Ese día Cassini atravesó por primera vez el hueco existente entre los anillos y el planeta. Fue el primero de los 22 pasos previstos antes de que la veterana nave se destruya en la atmósfera de Saturno el próximo 15 de septiembre. Son sin duda la parte más espectacular de la de por sí impresionante fase Gran Final de la misión Cassini. A pesar de que a primera vista pueda parecer una maniobra arriesgada por lo estrecho del hueco, en realidad la distancia entre el anillo D —el más interno— y el planeta es de casi tres mil kilómetros, casi el diámetro de nuestra Luna, así que lo difícil sería fallar.
Representación artística del paso de Cassini por el hueco entre los anilos y el planeta (NASA/JPL-Caltech).
Representación artística del paso de Cassini por el hueco entre los anillos y el planeta (NASA/JPL-Caltech).
Sin embargo, el peligro deriva de la enorme velocidad de la sonda al pasar por el plano de los anillos. Cassini atravesó el plano de los anillos moviéndose a una velocidad de casi 124.000 km/h, así que, lógicamente, existe el riesgo de que alguna partícula aislada pueda causar daños irreparables. Por este motivo, en esta ocasión Cassini atravesó el hueco con la antena de alta ganancia —de cuatro metros de diámetro y construida en Italia— por delante, es decir, en ‘modo ariete’.


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