viernes, 31 de marzo de 2017

" ESPUMAS MAGMATICAS " PODRIAN OCULTAR LA VERDADERA EDAD DE INA

La característica conocida como Ina, vista por el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, fue probablemente formada por una erupción de mullidas "espumas magmáticas", según muestran nuevas investigaciones. Crédito: NASA / GSFC / ASU
La tripulación del Apolo XV, mientras viajaba en órbita alrededor de la Luna en 1971, fotografió una extraña característica geológica, una depresión en forma de D de aproximadamente dos millas de largo y una de ancho que ha fascinado desde entonces a los científicos planetarios. Algunos han sugerido que este rasgo, conocido como Ina, es la evidencia de una erupción volcánica ocurrida en la Luna en los últimos 100 millones de años, 1.000 millones de años después de que cesara la mayor parte de la actividad volcánica lunar.

Pero una nueva investigación dirigida por geólogos de la Universidad Brown sugiere que Ina no es tan joven después de todo. El análisis, publicado en la revista Geology, concluye que la característica fue realmente formada tras una erupción ocurrida hace alrededor de 3.500 millones de años, contando por lo tanto aproximadamente con la misma edad que los depósitos volcánicos oscuros que vemos en los alrededores. Es el tipo peculiar de lava que surgió de Ina la que ayuda a esconder su edad, dicen los investigadores.



"Creemos que Ina no se ha formado en un pasado geológico reciente", comentó Jim Head, coautor del artículo y profesor del Departamento de Tierra, Medio Ambiente y Ciencias Planetarias de Brown. "El modelo que hemos desarrollado para la formación de Ina lo coloca firmemente dentro del período de actividad volcánica máxima en la Luna hace varios miles de millones de años".

Ina se sienta cerca de la cumbre de un montículo suavemente inclinado de roca basáltica, llevando a muchos científicos a concluir que era probablemente la caldera de un volcán lunar antiguo. Pero su antigüedad no estaba clara. Mientras que los flancos del volcán se databan en mil millones de años, la caldera de Ina parecía mucho más joven. Una muestra de la juventud es su aspecto brillante con respecto a sus alrededores. El brillo sugiere que Ina no ha tenido tiempo de acumular tanto regolito, la capa de roca suelta y polvo que se acumula en la superficie con el tiempo.

Luego están los montículos distintivos de Ina que dominan el paisaje dentro de la caldera. Los montículos parecen tener mucho menos cráteres de impacto en comparación con el área circundante, otro signo de juventud relativa. Con el tiempo, se espera que una superficie acumule cráteres de varios tamaños a tasas bastante constantes. Así que los científicos utilizan el número y el tamaño de los cráteres para estimar la edad relativa de una superficie. En 2014, un equipo de investigadores realizó un cuidadoso recuento de cráteres en los montículos de Ina y concluyó que debían de estar formados por lava que salió a la superficie en los últimos 50 a 100 millones de años.

Una imagen en relieve (rojo y amarillo indican una elevación más alta) muestra los montículos volcánicos de Ina que se elevan desde el suelo de la caldera. Crédito: NASA / GSFC / ASU


"Fue un hallazgo realmente desconcertante", dijo Head. "Creo que la mayoría de la gente está de acuerdo en que el volcán Ina se formó hace miles de millones de años".

Los investigadores observaron volcanes bien estudiados en la Tierra que podrían ser similares a Ina. Ina parece ser un cráter de un volcán escudo, una montaña suavemente inclinada similar al volcán Kilauea en Hawai. Kilauea tiene un cráter de pozo similar a Ina conocido como el cráter Kilauea Iki, que estalló en 1959.

A medida que la lava de esa erupción se solidificó, creó una capa de roca altamente porosa dentro del pozo, con vesículas subterráneas de hasta tres pies de diámetro y un espacio vacío de la superficie tan profundo como dos pies. Esa superficie porosa, dicen Head y sus colegas, es creada por la naturaleza de la lava erupcionada en las últimas etapas de eventos como éste. A medida que el suministro de lava subsuperficial comienza a disminuir, entra en erupción como "espuma magmática", una mezcla burbujeante de lava y gas. Cuando esa espuma se enfría y solidifica, forma una superficie altamente porosa.

Los investigadores sugieren que una erupción en Ina también habría producido espuma magmática. Y debido a la disminución de la gravedad de la Luna y a la atmósfera casi ausente, la espuma lunar habría sido aún más esponjosa que en la Tierra, por lo que se espera que las estructuras del interior de Ina sean aún más porosas que en la Tierra.

Una erupción en Kilauea Iki en 1959 fue probablemente similar a la erupción que formó Ina en la Luna. Crédito: USGS

Una superficie altamente porosa, según los investigadores, permitiría que la roca suelta y el polvo se filtrasen en el espacio vacío de la superficie, haciendo que parezca que se ha acumulado menos regolito. Ese proceso se perpetuaría por la agitación sísmica en la región, gran parte de la cual es causada por los impactos de meteoros en curso. "Es como golpear en el lado de un tamiz para hacer pasar la harina", dijo Head. "El regolito es empujado hacia los agujeros en lugar de asentarse en la superficie, lo que hace que Ina parezca mucho joven".

La porosidad también podría desviar los recuentos de cráteres. Experimentos de laboratorio utilizando un cañón de proyectil de alta velocidad han demostrado que los impactos en objetivos porosos generan cráteres mucho más pequeños. Debido a la extrema porosidad de Ina, dicen los investigadores, sus cráteres son mucho más pequeños de lo que normalmente serían, y muchos cráteres podrían no ser visibles en absoluto. Eso podría alterar drásticamente la estimación de la edad derivada de los recuentos de cráteres.

Los investigadores estiman que la superficie porosa reduciría en un factor de tres el tamaño de los cráteres en los montículos de Ina. En otras palabras, un impactador que haría un cráter de 100 pies de diámetro en la roca madre de basalto lunar haría un cráter de un poco más de 30 pies en un depósito de espuma. Teniendo en cuenta esa relación de escalamiento, el equipo obtiene una edad revisada para los montículos de Ina de unos 3.500 millones de años. Eso es similar a la edad de la superficie del escudo volcánico que rodea a Ina, y coloca su actividad dentro del marco temporal del vulcanismo común en la Luna.

Los investigadores creen que este trabajo ofrece una explicación plausible para la formación de Ina sin tener que invocar la desconcertante pausa de mil millones de años en la actividad volcánica.
"Creemos que las características del aspecto joven en Ina son la consecuencia natural de las erupciones de espuma magmática en la Luna", dijo Head. "Estos relieves creados por estas espumas simplemente parecen mucho más jóvenes de lo que son".

Fuente: Phys.org

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"Espumas magmáticas" podrían ocultar la verdadera edad de Ina


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