sábado, 31 de diciembre de 2016

LA MISION NEOWISE ESPIA UN COMETA, O TAL VEZ DOS

La misión NEOWISE de la NASA ha descubierto recientemente algunos objetos celestes que viajan por nuestro vecindario, uno de ellos en la línea borrosa entre asteroide y cometa. Otra - sin duda un cometa - podría ser visto simplemente con prismáticos durante la próxima semana.
Un objeto llamado 2016 WF9 fue detectado por el proyecto NEOWISE el 27 de Noviembre de 2016. Está en una órbita que lo lleva a un recorrido panorámico de nuestro sistema solar. En su mayor distancia del Sol, se aproxima a la órbita de Júpiter. A lo largo de 4,9 años terrestres, viaja hacia el interior, pasando por debajo del cinturón de asteroides principal y la órbita de Marte hasta que oscila justo dentro de la propia órbita de la Tierra. Después de eso, se dirige de nuevo hacia el sistema solar exterior. Los objetos de este tipo de órbitas tienen múltiples orígenes posibles; podría haber sido un cometa, o podría haberse desviado de una población de objetos oscuros en el cinturón principal de asteroides.
2016 WF9 se acercará a la órbita de la Tierra el 25 de Febrero de 2017. A una distancia de 51 millones de kilómetros de la Tierra, este paso no lo traerá particularmente cerca. La trayectoria de 2016 WF9 es bien entendida, y el objeto no es una amenaza para la Tierra en el futuro previsible.
Un objeto diferente, descubierto por NEOWISE un mes antes, es más claramente un cometa, liberando polvo a medida que se acerca al Sol. Este cometa, C/2016 U1 NEOWISE, "tiene una buena posibilidad de ser visible a través de un buen par de binoculares, aunque no podemos estar seguros porque el brillo de un cometa es notoriamente impredecible", dijo Paul Chodas, gerente del estudio de objetos cercanos a la Tierra, (NEO) en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.
Como se verá desde el hemisferio norte durante la primera semana de 2017, el cometa C/2016 U1 NEOWISE estará en el cielo sudeste poco antes del amanecer. Se está moviendo más hacia el sur cada día y alcanzará su punto más cercano al Sol, dentro de la órbita de Mercurio, el 14 de Enero, antes de regresar a los límites exteriores del sistema solar para una órbita de miles de años de duración. Aunque será visible para los observadores del cielo en la Tierra, no se considera una amenaza para nuestro planeta.
NEOWISE es el cazador de asteroides y cometas que ha seguido a la misión del observatorio espacial Wide-Field Infrared Explorer (WISE). Después de descubrir más de 34.000 asteroides durante su misión original, NEOWISE fue sacado de hibernación en Diciembre de 2013 para encontrar y aprender más sobre asteroides y cometas que podrían representar un peligro de impacto para la Tierra. Si 2016 WF9 resulta ser un cometa, sería el décimo descubierto desde la reactivación. Si resulta ser un asteroide, sería el número cien descubierto desde la reactivación.
Lo que los científicos de NEOWISE sí saben es que 2016 WF9 es relativamente grande: de aproximadamente 0,5 a 1 kilómetro de diámetro.
También es bastante oscuro, reflejando sólo un pequeño porcentaje de la luz que cae sobre su superficie. Este cuerpo se asemeja a un cometa en su reflectividad y órbita, pero parece carecer de la característica nube de polvo y gas que define un cometa. 
"2016 WF9 podría tener orígenes cometarios", dijo el investigador principal adjunto James "Gerbs" Bauer de JPL. "Este objeto ilustra que la frontera entre asteroides y cometas es borrosa, tal vez con el tiempo este objeto ha perdido la mayoría de los volátiles que permanecen en o justo debajo de su superficie".

Los objetos cercanos a la Tierra (NEOs) absorben la mayor parte de la luz que cae sobre ellos y vuelven a emitir esa energía en longitudes de onda infrarrojas. Esto permite a los detectores de infrarrojos de NEOWISE estudiar NEOs tanto oscuros como de color claro, con casi la misma claridad y sensibilidad.
"Se trata de objetos muy oscuros", dijo el miembro de NEOWISE Joseph Masiero, "Piense en el nuevo asfalto en las calles; estos objetos se ven como el carbón, o en algunos casos son incluso más oscuro que eso."
Los datos NEOWISE se han utilizado para medir el tamaño de cada objeto próximo a la Tierra que observa. Treinta y un asteroides que NEOWISE ha descubierto pasan dentro de aproximadamente 20 distancias lunares de la órbita de la Tierra, y 19 tiene más de 140 metros de tamaño, pero reflejan menos del 10 por ciento de la luz solar que cae sobre ellos.
WISE ha completado su séptimo año en el espacio después de haber sido puesto en marcha el 14 de Diciembre de 2009.
La misión NEOWISE de la NASA ha descubierto recientemente algunos objetos celestes que viajan por nuestro vecindario, uno de ellos en la línea borrosa entre asteroide y cometa. Otra - sin duda un cometa - podría ser visto simplemente con prismáticos durante la próxima semana. Image Credit: NASA/JPL-Caltech
FUENTE

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