miércoles, 6 de abril de 2016

El peculiar corazón de Plutón es tan pesado que ha inclinado todo el eje del planeta

Carlos Zahumenszky
El peculiar corazón de Plutón es tan pesado que ha inclinado todo el eje del planeta
Cuando la sonda New Horizons nos mostró las primeras imágenes en alta definición de Plutón, hubo un rasgo que se granjeó inmediatamente la simpatía del público: una planicie de color más claro con una forma que recuerda vagamente a un enorme corazón. La NASA acaba de descubrir que ese rasgo es clave en la historia reciente del planeta.
El nombre oficial del corazón es Región de Tombaugh, en honor al descubridor del planeta en 1930. Toda la zona es una inmensa planicie que corresponde, según los astrónomos, a un enorme cráter que el tiempo ha llenado con hielo de nitrógeno. Se cree que este manto de hielo alcanza un kilómetro de profundidad de media, y que se ha formado hace menos de 10 millones de años, muy poco tiempo en términos geológicos.
El caso es que la planicie presenta una densidad mucho más elevada que la del resto del planeta hasta el punto de que ha provocado que todo Plutón se incline sobre su eje hasta llegar a su orientación actual.
Los astrofísicos de la NASA tienen dos posibles hipótesis para esta inclinación. La primera es que la región es justo el punto en el que Plutón está anclado a su satélite más grande, Caronte, y que es la fuerza gravitatoria de este el que inclina el eje de rotación de Plutón.
El peculiar corazón de Plutón es tan pesado que ha inclinado todo el eje del planeta
Icebergs en la planicie Sputnik. Foto: NASA.
La segunda hipótesis descarta la influencia de Caronte y se basa en el propio peso de la región de Tombaugh. El hielo de metano no es lo bastante denso como para explicar por sí mismo todo el peso, así que Francis Nimmo, de la Universidad de California, cree que la explicación está en que el cráter también está lleno de agua helada. La reciente observación de icebergs “flotando” sobre el hielo de la planicie Sputnik, en la región Tombaugh, avala esta hipótesis.
¿De donde procede toda esa agua? Si la hipótesis de Nimmo es cierta, significa que el núcleo de Plutón es un océano de hielo, lo que añade un extra de sorpresa a los ya de por sí fascinantes rasgos del planeta enano. [vía New Scientist]
FUENTE

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