sábado, 30 de abril de 2016

Curiosity Cruza una Meseta Accidentada

El rover Curiosity de NASA casi ha acabado de cruzar un tramo del terreno más escarpado y difícil de navegar que ha encontrado en los 44 meses que lleva de misión en Marte.
El rover ascendió a la meseta Naukluft, que se halla en la parte más baja del monte Sharp, a principios de marzo, después de pasar varias semanas investigando dunas de arena. El lecho de arenisca ha sido excavado durante eones por la erosión del viento, formando crestas y elevaciones. La ruta de unos 400 metros hacia el oeste está llevando a Curiosity hacia superficies más suaves que conducen a capas geológicas de interés científico más arriba en la montaña.
La escabrosidad del terreno de la meseta había despertado preocupación porque podría ser especialmente perjudicial para las ruedas de Curiosity, como lo hizo el terreno que Curiosity cruzó antes de alcanzar la base del monte Sharp. Agujeros y desgarros en las ruedas de aluminio del rover se han venido percibiendo desde 2013. El equipo del rover entonces ajustó la ruta a largo plazo, revisando cómo se evalúa el terreno local y refinando la planificación de los desplazamientos. Extensas pruebas llevadas a cabo en la Tierra proporcionaron información sobre la longevidad de las ruedas.
Este panorama de 360 grados tomado por la cámara del mástil Mastcam del rover Curiosity muestra la superficie accidentada de la meseta Naukluth en Marte.
Image Credit: NASA/JPL-Caltech/MSSS.
El equipo del rover sigue de cerca el desgaste de las seis ruedas de Curiosity. "Inspeccionamos  cuidadosamente y observamos la tendencia de las condiciones de las ruedas", dijo Steve Lee, subdirector del proyecto Curiosity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California. "Las grietas y pinchazos han ido acumulándose gradualmente al ritmo que habíamos previsto, basándonos en las pruebas realizadas en el JPL. Dadas nuestras previsiones de vida útil, tengo confianza en que estas ruedas nos llevarán a los destinos en el monte Sharp que han estado presentes en nuestro planes desde antes del aterrizaje".
La inspección de las ruedas después de cruzar la mayor parte de la meseta Naukluft ha mostrado que, aunque el terreno presentó desafíos para la navegación, cruzarlo no aceleró el daño de las ruedas.
En la meseta Naukluft, la cámara del mástil del rover ha grabado algunas escenas panorámicas desde los puntos de vista más altos que Curiosity ha alcanzado desde su aterrizaje en Agosto de 2012, en el suelo del cráter Gale en Marte. Las escenas muestran texturas esculpidas por el viento en el lecho de roca de piedra arenisca cerca del vehículo, y el borde del cráter Gale elevándose por encima del suelo del cráter a distancia. El monte Sharp se encuentra en medio del cráter, y tiene aproximadamente 154 kilómetros de diámetro

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