viernes, 18 de marzo de 2016

Ahuna Mons: la mayor montaña de Ceres

El pasado 6 de marzo hizo un año desde que la sonda Dawn de la NASA entró en órbita de Ceres. Desde entonces Dawn ha pasado por varias órbitas distintas, acercándose poco a poco al planeta enano. Desde el pasado 7 de diciembre, la sonda se encuentra en su cuarta y última órbita, LAMO, a 385 kilómetros de altura. Dawn tarda ahora cinco horas y media en dar una vuelta alrededor de Ceres. La principal sorpresa de la misión ha sido sin duda la presencia de una decena de extrañas manchas blancas —en realidad depósitos salinos—, especialmente las situadas en el fondo del cráter Occator. Pero también ha llamado la atención, y mucho, la montaña más alta del asteroide, Ahuna Mons (10,4° sur,316,2° este).

Ahuna Mons, la montaña más alta de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Ahuna Mons, la montaña más alta de Ceres, vista por Dawn a 35 m/píxel (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Con una altura de cinco kilómetros, Ahuna Mons presenta depósitos de material brillante, probablemente similar al de las manchas blancas del resto del asteroide. La única gran montaña de Ceres destaca con respecto al paisaje que la rodea y nadie sabe a ciencia cierta cómo se ha formado, aunque lo que está claro es que la distribución de material brillante en sus laderas no es homogénea.

Fotografiada coloreada según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Fotografiada coloreada según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).



Fotografiada coloreada según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Mosaico coloreado en falso color según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Desde las órbitas más elevadas Ahuna Mons parecía tener forma piramidal, de ahí que recibiese el apodo de ‘la pirámide de Ceres’, pero las imágenes a mayor resolución han dejado claro que su aspecto es semejante a una bóveda y no a una pirámide. Las dimensiones de Ahuna son de 21 x 13 kilómetros y posee pendientes de 30º a 40º. La escasez de cráteres sugiere que Ahuna tiene una edad máxima de entre 72 y 850 millones de años, es decir, muy joven en términos geológicos. Una hipótesis es que Ahuna Mons es el resultado de la migración de material rico en hielo de agua procedente del interior del planeta enano a través de la corteza (recordemos que el interior de Ceres es abundante en agua, aunque la superficie sea muy oscura y relativamente seca). ¿Criovulcanismo? Quizás, quién sabe.

Mapa geológico de Ahuna Mons (Fotografiada coloreada según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Mapa geológico de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).

Vista oblicua de un modelo 3D de Ahuna Mons creado a partir de las imágenes de Dawn (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).
Vista oblicua de un modelo 3D de Ahuna Mons creado a partir de las imágenes de Dawn (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).

(Fotografiada coloreada según el relieve de la zona de Ahuna Mons (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI).)
Mapa de Ceres con las manchas blancas y Ahuna Mons. En rojo, verde y amarillo se han marcado las fallas y otras características tectónicas de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI)
El espectrómetro visible e infrarrojo VIR ha demostrado que la región que rodea a Ahuna Mons es más rica en carbonatos que el resto de la superficie, aunque se desconoce qué relación podría tener este hecho con el origen de la montaña. Desde su actual órbita Dawn puede usar su instrumento detector de neutrones, GRaND, para determinar con mayor precisión la composición de la superficie. Esperemos que pronto podamos saber cómo se ha formado la extraña gran montaña de Ceres.

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Órbitas de Dawn (NASA).
Más información:


  • http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=5745
  • http://www.nasa.gov/image-feature/jpl/pia20348/ahuna-mons-seen-from-lamo
  • http://dawnblog.jpl.nasa.gov/2016/02/29/dawn-journal-february-29/
  • http://dawn.jpl.nasa.gov/multimedia/images/ceres.html
FUENTE

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