miércoles, 13 de enero de 2016

Nuevos Detalles de Ceres en las Imágenes de Dawn

Características en el planeta enano Ceres que despertaron el interés de los científicos en 2015, se destacan en detalle exquisito en las últimas imágenes de la nave espacial Dawn de la NASA, que recientemente alcanzó su altitud más baja orbitando sobre Ceres. Dawn tomó estas imágenes a unos 385 kilómetros de la superficie, entre el 19 y el 23 de Diciembre de 2015.
El cráter Kupalo, uno de los más jóvenes de Ceres, muestra muchos atributos fascinantes en esta imagen de resolución de 35 metros por píxel. El cráter tiene material brillante expuesto en su borde, que podría ser sales, y su suelo plano es probable que esté formado a partir de la masa fundida de impacto y escombros. Los investigadores buscarán de cerca si este material se relaciona con los "puntos brillantes" del cráter Occator. Kupalo, de 26 kilómetros de ancho y que está situado en las latitudes medias del sur, se llama así por el dios eslavo de la vegetación y la cosecha.

Esta imagen de la nave espacial Dawn de la NASA muestra el Cráter Kupalo, uno de los cráteres más jóvenes de Ceres
 Esta imagen de la nave espacial Dawn de la NASA muestra el Cráter Kupalo, uno de los cráteres más jóvenes de Ceres. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

"Este cráter y sus depósitos recientemente formados serán un objetivo prioritario de estudio para el equipo mientras Dawn continúa explorando Ceres en su fase de mapeo final", dijo Paul Schenk, miembro del equipo científico de Dawn en el Instituto Lunar y Planetario de Houston.
Dawn también captó la densa red de fracturas en el suelo de 126 kilómetros de ancho del cráter Dantu. Uno de los más jóvenes grandes cráteres en la Luna de la Tierra, llamado Tycho, tiene fracturas similares. Este agrietamiento puede haber resultado de la refrigeración del impacto al derretirse, o cuando el suelo del cráter se levantó después de que el cráter se formase.

 La densa red de fracturas en el suelo del Cráter Dantu es visible en esta imagen captada por la sonda espacial Dawn
La densa red de fracturas en el suelo del Cráter Dantu es visible en esta imagen captada por la sonda espacial Dawn de la NASA. Image Credit: NASA/JPL-Caltech 

Un cráter a 32 kilómetros al oeste de Dantu está cubierto de fuertes pendientes, llamadas escarpes, y crestas. Estas características probablemente se formaron cuando el cráter parcialmente se derrumbó durante el proceso de formación. La naturaleza curvilínea de los escarpes se asemeja a la del suelo de Rheasilvia, el cráter de impacto gigante en el protoplaneta Vesta, que Dawn orbitó en 2011-2012.
Otros instrumentos de Dawn también comenzaron a estudiar Ceres intensamente a mediados de Diciembre. El espectrómetro de cartografía visible e infrarroja está examinando cómo diferentes longitudes de onda de luz son reflejadas por Ceres, lo que ayudará a identificar los minerales presentes en su superficie.
El detector de rayos gamma y neutrones de Dawn (Grand) también mantiene ocupados a los científicos. Los datos ayudarán a los investigadores a entender las abundancias de los elementos en la superficie de Ceres, junto con los detalles de la composición del planeta enano que mantienen importantes pistas sobre cómo evolucionó.
La nave espacial permanecerá en su altitud actual para el resto de su misión, y de forma indefinida después. El final de la misión principal será el 30 de Junio 2016.
"Cuando nos pusimos rumbo a Ceres al completar nuestra exploración de Vesta, esperábamos ser sorprendido por lo que nos encontramos en nuestra próxima parada. Ceres no defraudó", dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, con sede en la Universidad de California , Los Angeles. "Dondequiera que miremos en estas nuevas observaciones de a baja altitud, vemos accidentes geográficos sorprendentes que hablan del carácter único de este impresionante mundo."
Dawn es la primera misión de en visitar un planeta enano, y la primera misión fuera del sistema Tierra-Luna en orbitar dos objetivos distintos del Sistema Solar. Después de que orbitar Vesta durante 14 meses en 2011 y 2012, llegó a Ceres el 6 de Marzo de 2015
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