lunes, 30 de noviembre de 2015

Sobre la seguridad de la conducción autónoma

Según la estadística con la que se cuenta hasta el momento, los conductores humanos tienen menos accidentes que los coches de conducción autónoma.
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Hace un tiempo hablábamos en estas mismas páginas sobre la ética del coche de conducción autónoma. ¿Compraríamos un coche que está programado para salvar al máximo número de personas en caso de accidente aunque sea a costa de nosotros y de los nuestros? 
En ese tipo de estudios se parte de la base de que la generalización de los coches de conducción autónoma redundaría en una significativa reducción de los accidentes de tráfico o, al menos, en el número de víctimas.
Según las actuales estadísticas, en EEUU mueren anualmente 33.000 personas en accidentes de tráfico. Una cifra que parece muy elevada y que justificaría, en principio, el entusiasmo por el coche de conducción autónoma.
Varias empresas están desarrollando este tipo de conducción, pero ninguna la ha comercializado aún. Aunque Tesla ya incluye en sus automóviles un sistema de conducción semi-autónoma de tal modo que si el sistema no sabe resolver un situación delicada salta la alarma para que el conductor (que debe estar al volante e todo momento) tome el control de la situación.
Sólo tres compañías tienen licencia en California para operar vehículos de conducción autónoma experimentales: Google, Delphi y Audi.
Google lleva experimentando tanto tiempo con sus autos (de estética discutible) que ya ha generado una estadística de esta nueva tecnología sobre la que hacer análisis.
Un estudio reciente pone en duda la mejora en la siniestralidad al volante al usar la conducción autónoma. Según su resultado, la implantación de este tipo de tecnología produciría más accidentes que en la actualidad, en la que los coches son conducidos por humanos.
Brandon Schoettle y Michael Sivak (University of Michigan Transportation Research Institute, UMTRI) han comparado la seguridad de la conducción autónoma basándose en la base de datos de Google con la existente sobre conducción normal.
De 2012 a septiembre de 2015 los coches de Google han estado envueltos en 11 accidentes de los cuales dos terminaron con heridos en los 1,9 millones de kilómetros recorridos. Eso viene a significar 5,5 accidentes por millón de km.
Sin embargo, en el caso de la conducción humana se dieron 1,2 accidentes por millón de km en el mismo periodo de tiempo.
Al parecer, y según Google, los accidentes en los que se vieron envueltos sus coches fueron culpa de los otros conductores y dichos accidentes fueron menos severos que otros accidentes y sin consecuencias fatales.
Otro factor a tener en cuenta es que, en el caso de los coches de Google, siempre se registraron los accidentes por pequeños que fueran, pero muchos conductores normales no informan de los accidentes menores que tienen. Se estima que en EEUU el 60% de los pequeños choques entre autos normales no se denuncian y que el 24% de los que causan alguna herida tampoco.
Teniendo en cuenta este factor se alcanzan los 2,5 accidentes por millón de kilómetros si el conductor es humano. Es decir, la mitad que en los autónomos.
Pero, según advierten Schoettle y Sivak, la conducción autónoma puede ser mucho más peligrosa de lo que parece, pues sus pruebas no se realizan en situaciones complicadas como en áreas nevadas. Tampoco hay buena estadística para cuando es de noche. Encima California, que es por donde circulan los coches autónomos experimentales, cuenta con mejores carreteras que en el resto de EEUU y tiene una menor tasa de accidentes en general.
Un aspecto que tampoco han podido estudiar es la posibilidad de que el comportamiento que los demás conductores humanos esperan de los demás autos entre en conflicto con el comportamiento real de los coches de conducción autónoma. Otra posibilidad es que el conductor normal se distraiga cuando se encuentra con uno de estos coches tan singulares y que ello provoque un accidente.
Es de suponer que esta tecnología se desarrolle aún más y que con ello mejore su siniestralidad. Y, de todos modos, todavía queda por acumular una mejor estadística.
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