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14 de julio de 2015. New Horizons de la NASA alcanzaba un desafío histórico: sobrevolar Plutón, el planeta enano que se había fijado como destino en el año 2006, cuando comenzó su viaje desde la Tierra. De este modo la nave nos acercaba al punto más próximo posible a este sistema, capturando bellas fotografías de Plutón y de lunas como Caronte, Nix o Hidra.
Los primeros resultados de Plutón desconciertan a los investigadores de New Horizons
La relevancia de la misión New Horizons no tenía solo carácter científico, sino que también permitía a la sociedad descubrir un planeta situado en los extremos de nuestro Sistema Solar. La evolución de las imágenes de Plutón y Caronte nos ha mostrado un mundo tan lejano como desconocido y desconcertante.
Al menos eso parecen afirmar los investigadores con la publicación de los primeros resultados científicos en la revista Science. El equipo de Alan Stern se ha mostrado sorprendido por los hallazgos y datos tomados por New Horizons al sobrevolar el planeta enano. Entre los resultados presentados, los investigadores destacan la variedad de relieves, colores, antigüedad y composición de las superficies estudiadas.
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A. Stern (Science)
Los científicos han encontrado evidencias de que Plutón cuenta con unacorteza de agua helada, además de superficies consideradas como "geológicamente jóvenes y activas". Al parecer, las diferentes regiones del planeta enano estarían moldeadas por procesos geológicos que podrían seguir en la actualidad erosionando dichos relieves, como convección de hielo, flujos de glaciares, transporte de compuestos volátiles o rachas de viento.
La atmósfera azul de Plutón presentaría trazas de hidrocarburos
Los procesos geológicos, que habrían comenzado cientos de millones de años atrás, desconciertan en gran medida al equipo de Stern. Entre las preguntas que se plantean ahora los investigadores está determinar cómo es posible que un planeta enano pueda permanecer geológicamente activo mucho tiempo después de su formación. Para contestar a este interrogante, sería necesario conocer qué fuente de energía podría estar detrás, una duda planteada en el trabajo en Science.
Además de su juventud y diversidad, Plutón también contaría con unaatmósfera con menor presión de lo esperado (10 microbares), que presentaría trazas de hidrocarburos y una capa de niebla azulada. Esa tonalidad se debe, según las investigaciones, a la dispersión de la luz solar que provocan sus partículas.
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Las medidas aportadas por los científicos también muestran un planeta más pequeño de lo estimado con anterioridad (con un diámetro de 2.374 kilómetros), un dato que hace que su densidad sea también más elevada, similar a la de su luna Caronte. La cifra no es trivial, según apunta Stern, ya que podría indicar que los predecesores de ambos sistemas también debieron de ser parecidos.
Las lunas Nix e Hidra giran muy rápidamente y de forma extraña alrededor de Plutón
Caronte, al contrario que Plutón, no cuenta con atmósfera. Nix e Hidra, otras lunas del planeta, podrían contar con agua helada en su superficie, a tenor de la reflectancia observada. Además de la región oscura del polo norte de Caronte, esta luna también tendría llanuras onduladas y fosas, lo que hace pensar al equipo de Stern que su corteza y tectónica son heterogéneas y diversas.
El último dato sorprendente de la investigación se centra en los patrones de rotación de Nix e Hidra. Según los científicos, las lunas podrían estar girando muy rápidamente y de forma muy extraña, ya que no presentan la misma cara apuntando al planeta enano. Tal vez esta manera de rotación podría estar influida por la pareja que forman Plutón y Caronte, aunque esta hipótesis está todavía por confirmar.
FUENTE

Plutón: primeros resultados científicos de New Horizons