viernes, 30 de octubre de 2015

Cassini se Zambulle en el Polo Sur de Encelado

La nave espacial Cassini de la NASA realizó el 28 de Octubre un sobrevuelo a Encelado, pasando a tan sólo 49 kilómetros de distancia de la superficie del polo sur de la luna, alrededor de las 15:22 GMT. Tras el sobrevuelo, los controladores de la misión establecieron dos vías de comunicación con la nave para comenzar a recoger y transmitir los datos científicos del sobrevuelo. Se espera que las primeras imágenes disponibles estén disponibles en 24 ó 48 horas.
La nave espacial Cassini ha estado orbitando Saturno desde el año 2004 y ha llevado a cabo docenas de sobrevuelos de las fascinantes lunas de Saturno. Durante este sobrevuelo, Cassini realizó la inmersión más profunda a través de los penachos de aerosol helados cerca del polo sur de Encelado.
Esta luna ostenta un paisaje cubierto de hielo, aparentemente estéril, repleto de profundos cañones, apodados “rayas de tigre”. Debajo de su exterior cubierto de hielo se agita un océano global, el cual recibe parte del calor de las mareas de Saturno y de otra luna, Dione, con fumarolas en el lecho marino que despiden agua a al menos 90 °C. Los penachos de vapor de agua y las partículas de hielo emanan de su superficie como si fueran los chorros de un géiser, lo cual proporciona pistas de que hay mucho más de lo que parece en este paisaje lunar cubierto de hielo.



 Este ha sido el sobrevuelo más cercano que Cassini ha realizado sobre el polo sur y el más profundo a través de los penachos de aerosol helados de la luna
 Este ha sido el sobrevuelo más cercano que Cassini ha realizado sobre el polo sur y el más profundo a través de los penachos de aerosol helados de la luna. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

“A pesar de que el sobrevuelo del 28 de octubre no será el más cercano que hemos hecho a Encelado, es el sobrevuelo más cercano que se ha realizado sobre el polo sur y a través del penacho”, dijo Linda Spilker, científica del Proyecto Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Estaremos explorando in situ una región del penacho de la cual Cassini nunca ha tomado muestras. ¡Esto es muy emocionante para mí!”
Entonces, ¿qué es lo que causa estos penachos y por qué son tan importantes? Los vastos océanos subterráneos de Encelado pueden ser efervescentes y pueden estar repletos de gas. Cuando el gas y las partículas de hielo se elevan a la superficie son expulsados en forma de penachos que emanan desde las “rayas de tigre”. En palabras de Linda Spilker, el proceso es similar a “agitar una botella de bebida gaseosa; el gas no tiene adónde ir, excepto hacia arriba y hacia afuera”.
Sin embargo, los penachos son más que simplemente gas y agua; las muestras indican que también contienen muchos de los bloques fundamentales que son esenciales para la vida parecida a como es en la Tierra. Esto lleva a pensar en la emocionante posibilidad de que en Encelado podrían existir organismos similares a aquellos que prosperan en nuestros propios océanos profundos, cerca de las fumarolas volcánicas que emanan dióxido de carbono y sulfuro de hidrógeno. A pesar de que todavía es muy pronto para saber exactamente cuán complejas podrían ser las potenciales formas de vida en Encelado, los científicos especulan que al menos la vida microbiana es una posibilidad real.
En el futuro, otra nave espacial diferente podría viajar a través del sistema solar para visitar al gélido Encelado. Esta nave espacial, a diferencia de Cassini, podría estar diseñada para aterrizar sobre la superficie de Encelado, cerca de una de sus “rayas de tigre”. Esta sonda podría tomar muestras de manera más directa, bordeando todo el penacho.
“Lo ideal sería que pudiera tomar muestras desde el borde de una de las rayas de tigre”, especula Spilker. Esto garantizaría que los microbios expulsados desde el interior de Encelado fueran más abundantes y fáciles de recolecta
FUENTE

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