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miércoles, 17 de mayo de 2017

150 MESES DESPUES


Opportunity alcanza su nuevo objetivo, "Perseverance Valley".

La leyenda sigue adelante, creciendo día a día. Después de abandonar Cape Tribulation, donde había transcurrido su vida los últimos años, afrontó un corto pero complicado viaje hacia esta pequeño valle, moviéndose por el exterior de Endeavour con la intención de alcanzarlo en su parte superior, la zona de nacimiento de lo que un tiempo atrás pudo ser una corriente de agua que talló su paso hacia el interior del cráter. O al menos esa es una de las ideas que existen sobre su posible origen desde que la Mars Reconnaissance Orbiter lo fotografió por primera vez. Fuera eso, fuera alguna otra explicación alternativa (como un deslizamiento de tierra y escombros favorecido por la presencia de agua), en todo caso era lo suficientemente interesante y estaba lo suficientemente cerca como para enviar a este veterano entre veteranos a su encuentro.

Y finalmente, añadiendo una nueva página a su extensa historia, Opportunity alcanzó recientemente su objetivo, iniciándose así una nueva etapa de su misión. En este caso la exploración desde su nacimiento hasta su desembocadura, siguiendo el camino que debió tomar el agua (o la masa de escombros y agua) que formó Perseverance Valley.

El extremo superior del valle se encuentra en un amplio corte o muesca situado en la cresta del borde del cráter. El plan del equipo de Opportunity es empezar con la toma de imágenes desde dos puntos muy separados, generando panorámicas en estéreo que proporcionará información para un análisis tridimensional extraordinariamente detallado del terreno."Estas se utilizarán para generar un mapa de elevación digital que ayudará a evaluar cuidadosamente posibles rutas de conducción por el valle antes de iniciar el descenso", dijo John Callas, jefe del proyecto MERS. Mientras se pone a punto dicho mapa, Opportunity se dedicará a estudiar las zonas circundantes. Solo cuando el panorama este claro se adentrará en este pequeño vale.

Con unas pendientes de entre 15 y 17º, el viaje descendente no será sencillo, por lo que encontrar un camino con los mínimos obstáculos posibles mínimos es vital para poder explorarlo en su totalidad. Los investigadores tienen la intención de examinar sus texturas y composiciones, empezando por la parte superior, posteriormente siguiendo su curso, y finalmente la parte inferior, como parte del esfuerzo para entender la historia de Perseverance. Si completa dicho viaje se habrá añadido una nueva página de oro a este fantástica historia.

Opportunity cumple ya 150 meses terrestres de actividad, una forma de medir el tiempo que ayuda a entender aún más la magnitud de lo conseguido, sobretodo si se tiene en cuenta que la misión original eran 3 meses, con la posibilidad de alargarse quizás unos cuantos más. Y de todos ellos, 69 ha estado explorando sitios en y cerca del borde occidental del cráter Endeavour. Teniendo en cuanta que no existían planes iniciales para llegar tan lejos, y que cuando se inició el viaje hacia el existían muchas dudas de que realmente pudiera alcanzarlo realmente, lo que estamos viviendo es sencillamente algo maravilloso. Curiosity lo supera ampliamente en todos los aspectos, y en un futuro cercano nuevos rovers aterrizarán en Marte, equipados con instrumentos con los que nuestro pequeño amigo no puede competir. Pero difícilmente ninguno de ellos podrá hacerle sombra. Les lleva a todos 150 meses de ventaja.



Cape Tribulation en la distancia, con las huellas de Opportunity visibles sobre en sus laderas.



Cape Tribulation, el hogar de Opportunity durante tantos años, ya queda atrás. Ahora llega la hora de Perseverance Valley.



Un mapa de Perseverance visto desde la órbita, por parte de la MRO, y de Opportunity desde la superficie, con los detalles comunes señalados. Obra de atomoid, del foro Unmanned Spaceflight.com.



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150 meses después


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