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martes, 21 de febrero de 2017

LA SONDA JUNO SE QUEDA VARADA EN SU ORBITA PROVISIONAL

Finalmente los peores temores se han hecho realidad. La sonda Juno permanecerá durante el resto de su misión en la órbita provisional alrededor de Júpiter en la que se encuentra actualmente por miedo a que un nuevo encendido del motor pueda acabar en desastre. Se trata de un duro golpe para la misión y ahora toca cruzar los dedos para que la sonda pueda obtener los datos científicos previstos. Ahora bien, si uno lee el comunicado de prensa de la NASA nada parece indicar que estemos ante un problema grave, más bien todo lo contrario. De hecho, en el comunicado se llega a decir que la decisión ‘aumentará el valor de la investigación de Juno’. Claro que, si tan fantástica es esta decisión, ¿por qué no se tomó antes?
La Gran Mancha Roja de Júpiter vista por JunoCam el 11 de diciembre de 2016 (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Roman Tkachenko).
La Gran Mancha Roja de Júpiter vista por JunoCam el 11 de diciembre de 2016 (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Roman Tkachenko).
Para entender qué ha pasado, recapitulemos un poco. Juno es una misión de tipo New Frontiers que ha costado 1100 millones de dólares. Fue lanzada en 2011 con un propósito único: estudiar el interior de Júpiter y averiguar cómo es el gigante joviano por dentro. ¿Posee un núcleo sólido como indican los modelos teóricos?¿Es su composición similar a la de otros cuerpos del sistema solar? Para realizar esta tarea la sonda tiene que situarse en una órbita polar elíptica alrededor de Júpiter y realizar tres conjuntos de medidas. Por un lado, el experimento de radio nos permite estudiar la estructura interior de Júpiter midiendo las características de la señal emitida por la sonda. Un segundo conjunto de instrumentos estudian la composición de Júpiter, mientras que un tercero se encarga del campo magnético. Los tres conjuntos de datos son fundamentales para la misión, aunque el más importante es el correspondiente a las medidas gravimétricas.
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