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viernes, 9 de diciembre de 2016

LA PENULTIMA AVENTURA DE CASSINI: VOLANDO SOBRE LOS POLOS DE SATURNO

Después de más de una década estudiando el sistema de Saturno y sus lunas, la sonda Cassini finalizará su misión en septiembre del año que viene estrellándose de forma espectacular contra la atmósfera del planeta. Pero antes de comenzar su última fase, bautizada como Grand Finale, la sonda está llevando a cabo una serie de órbitas cerca del límite exterior de los anillos.
Saturno visto por Cassini el 25 de abril de 2016 a tres millones de km de distancia (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
Cassini se situó en esta nueva órbita el 30 de noviembre tras un sobrevuelo de Titán (el número 125), la mayor luna de Saturno, y permanecerá en ella hasta el 22 de abril después de rodear el planeta veinte veces. Cada una de estas órbitas tiene un periodo de una semana. Solo entonces, tras otro sobrevuelo de Titán, empezará la fase Grand Finale, consistente en 22 órbitas todavía más cercanas. En su actual órbita Cassini se acerca hasta unos 7.800 kilómetros de distancia del anillo F, el fino anillo exterior pastoreado por las lunas Prometeo y Pandora, y a una distancia mínima 90.000 kilómetros de las nubes de Saturno.
Las órbitas finales de Cassini. En verde las actuales órbitas del anillo F. En azul las que realizará durante la dase Grand Finale (NASA).
Los anillos y Mimas vistos el 21 de julio de 2016 (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
El 4 de diciembre el motor principal de Cassini se encendió por 183ª vez para ajustar la órbita de la sonda. Además de acercarse mucho, la inclinación de la nueva órbita es de 60º, permitiendo contemplar los polos de Saturno y los anillos con un detalle superior incluso al logrado durante la primera fase de la misión en 2004. En la fase Grand Finale Cassini pasará por el hueco existente entre los anillos y Saturno, a 1.628 kilómetros, pero ya ahora nos ofrecerá vistas espectaculares del planeta, los anillos y las lunas más pequeñas que se encuentran cerca de estos últimos.
El polo norte de Saturno y su hexágono visto el 16 de julio de 2016 (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
El hexágono visto en cuatro longitudes de onda en el visible e infrarrojo el 2 de diciembre de 2016 (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).

Pero, por supuesto, además del factor estético, estas órbitas tan cerca de los anillos y las de la fase Grand Finale, servirán para estudiar la ionosfera, magnetosfera y atmósfera de Saturno, especialmente el famoso hexágono del polo norte. También servirán para estimar mejor la masa de los anillos de Saturno y su contenido en hielo, unas medidas fundamentales de cara a discriminar entre las muchas teorías que intentan explicar su formación. Paradójicamente, las órbitas que trazará Cassini durante Grand Finale son muy parecidas a las que debería seguir la sonda Juno alrededor de Júpiter y que, por el momento, no ha logrado alcanzar. De este modo Cassini también estudiará en esta fase final la estructura interior del planeta.
El hexágono visto el 5 de septiembre en el infrarrojo cercano (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
El hexágono y el vórtice del polo norte visto el 3 de diciembre a 290.000 km (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
El hexágono visto el 4 de diciembre (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
Otra vista del hexágono del 4 de diciembre (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
El hexágono visto el 4 de diciembre (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
Imagen de los anillos del 24 de septiembre de 2016 (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
Imagen del 14 de agosto del lado nocturno de los anillos (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).
Los anillos en una imagen del 5 de dicembre (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute).

Referencias:
  • https://www.nasa.gov/feature/jpl/cassini-beams-back-first-images-from-new-orbit
  • http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=6681
  • https://saturn.jpl.nasa.gov/news/2966/ring-grazing-orbits/
  • https://saturn.jpl.nasa.gov/news/2967/ring-grazing-orbits-quick-reference/
FUENTE

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