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viernes, 21 de octubre de 2016

LA SHENZHOU 11 SE ACOPLO CON LA TIANGONG 2

La nave tripulada Shenzhou 11 se acopló con el laboratorio espacial Tiangong 2 el 18 de octubre a las 19:24 UTC. Los astronautas Jing Haipeng y Chen Dong deben vivir un mes dentro del complejo orbital de 18 metros de longitud formado por los dos vehículos, una misión que batirá el récord de permanencia en el espacio de China.

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Jing Haipeng y Chen Dong dentro de la Tiangong 2 (CCTV).
Tras el lanzamiento del día 16 de octubre a las 23:30 UTC la nave había sido situada en una órbita de 197 x 361 kilómetros de altura. Para alcanzar la órbita de la Tiangong 2, a 393 kilómetros de altura se llevaron a cabo cinco maniobras propulsivas. Este esquema no es casualidad, ya que será similar a la trayectoria que usarán las naves tripuladas Shenzhou con la futura estación espacial de gran tamaño que se lanzará en 2018.

El Tiangong 2 desde la Shenzhou 11 (CCTV).
El Tiangong 2 desde la Shenzhou 11 (CCTV).
La primera maniobra tuvo lugar en la cuarta órbita, cuando la Shenzhou 11 encendió sus motores para colocarse en una órbita de 366 x 335 kilómetros. La segunda maniobra ocurrió el 18 de octubre en la órbita número 23 y se la nave quedó en una órbita de 376 x 366 kilómetros. Una vez que la Shenzhou estuvo a 52 kilómetros de la Tiangong 2 comenzó la fase de acoplamiento automático. La nave se acercó usando su radar y el sistema óptico mediante láser (LIDAR) como guiado (recordemos que las Progress rusas usan solo el sistema de radar Kurs, mientras que los antiguos ATV europeos empleaban el Kurs y un sistema óptico parecido al de las Shenzhou. El resto de vehículos de carga de la ISS son incapaces de realizar un acoplamiento automático).

Complejo orbital Shenzhou 11-Tiangong 2.
Complejo orbital Shenzhou 11-Tiangong 2.

Acercamiento a
Acoplamiento entre la Shenzhou 11 y la Tiangong 2 (CCTV).


La Shenzhou paró la maniobra en varias ocasiones a una distancia de 5 kilómetros, 400 metros, 120 metros y 30 metros para asegurar que todo estaba en orden. La fase final se llevó a cabo de forma manual bajo la supervisión de los dos astronautas y el contacto entre los dos sistemas de acoplamiento andróginos de las naves ocurrió a las 19:24 UTC. Los anillos del sistema se retrajeron y a las 19:34 los dos vehículos estaban firmemente unidos entre sí. Este sistema andrógino es similar al APAS soviético usado por primera vez en la estación Mir durante la misión tripulada Soyuz TM-16 (originalmente había sido diseñado para las lanzaderas del programa Burán) y que sirvió de base para el sistema de acoplamiento entre la ISS y el transbordador norteamericano. Durante la maniobra la Shenzhou avanzaba en el mismo sentido de su órbita, mientras que la Tiangong 2 se desplazaba ‘de espaldas’, un tipo de acoplamiento denominado ‘V-bar’ y similar al que usan las Progress cuando se acoplan con el módulo ruso Zvezdá de la ISS.

Durante la maniobra de acoplamiento la tripulación permaneció en la cápsula con las escafandras puestas y una vez completado el acoplamiento se las quitaron y se pusieron sus monos de vuelo. Tras igualar presiones, las escotillas de ambos vehículos se abrieron a las 22:25 UTC del 18 de octubre. Como mandan las normas, el primero en entrar fue el comandante Jing Haipeng, mientras que Chen Dong esperó en el módulo orbital de la Shenzhou 11. Después de comprobar que todo estaba en orden, Chen Dong se unió a su compañero unos siete minutos más tarde. Ahora los dos deberán vivir un mes a bordo de su nueva casa realizando todo tipo de experimentos, una misión que resultará clave para el futuro del programa espacial chino.
La Tiangong 2 incluye dos camarotes individuales para cada astronauta con un diseño muy parecido al del módulo central de la Mir o el módulo Zvezdá de la ISS. Jing y Chen serán los únicos astronautas que vivan a bordo de la Tiangong 2, que solamente recibirá la visita de otra nave espacial además de la Shenzhou 11: el carguero pesado Tianzhou 1 —que de hecho será más grande que la Tiangong 2— que debe despegar en abril de 2017. En principio China tenía previsto lanzar varias misiones tripuladas a la Tiangong 2, pero el retraso en el lanzamiento de este laboratorio, a su vez provocado por el retraso en el desarrollo del sistema Tianzhou y el cohete Larga Marcha CZ-7/CZ-5, ha provocado que se dé prioridad a las operaciones con el primer módulo de la estación espacial de gran tamaño, el Tianhe, que será puesto en órbita en 2018.

Los astronautas en el módulo orbital de la Shenzhou antes de entrar en la Tiangong 2.
Los astronautas en el módulo orbital de la Shenzhou antes de entrar en la Tiangong 2.

Abriendo la escotilla de la Tiangong 2 desde 'fuera' (CCTV).
Abriendo la escotilla de la Tiangong 2 desde ‘fuera’ (CCTV).

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Los únicos astronautas que vivirán en la Tiangong 2 (CCTV).
Tanto EEUU como la URSS/Rusia han realizado numerosas misiones espaciales de más de un mes de duración, pero no olvidemos que China es solamente la tercera nación del planeta Tierra que tiene la capacidad de poner un ser humano en órbita de forma independiente. Despreciar sus progresos simplemente porque una de las otras dos potencias espaciales ya lo ha hecho previamente no solo es injusto, es un error de bulto.








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