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miércoles, 12 de octubre de 2016

EL ROVER OPPORTUNITY EXPLORARA UN BARRANCO EN MARTE

El rover Opportunity de la NASA descenderá por un barranco que podría haber sido tallado por una corriente de agua, según los últimos planes para este longevo rover de 12 años de edad. Ningún vehículo marciano ha hecho esto antes.
El rover activo más longevo en Marte también, por primera vez, visitará el cráter junto al que ha estado trabajando en los últimos cinco años. Estas actividades forman parte de una nueva misión extendida de dos años que comenzó el 1 de Octubre, la más reciente en una serie de extensiones que se remontan a finales de la misión primaria de Opportunity en Abril de 2004.
Oportunity fue lanzado el 7 de Julio de 2003 y aterrizó en Marte el 24 de Enero de 2004, en una misión planeada de 90 días marcianos, lo que equivale a 92,4 días terrestres. "Ahora hemos superado la duración primordial de la misión por un factor de 50," dijo el director de proyecto John Callas, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California.
Oportunity comienza su última misión extendida en la parte "Bitterroot Valley" del borde occidental del cráter Endeavour, una cuenca de 22 kilómetros de diámetro que fue excavada por un meteoro que impactó hace miles de millones de años. Opportunity llegó al borde de este cráter en 2011 después de más de siete años de investigación de una serie de pequeños cráteres. En esos cráteres, el rover encontró evidencias de agua ácida antigua que empapó capas subterráneas y, a veces, cubrió la superficie.
El barranco elegido como el próximo gran destino se extiende de oeste a este a través de un arco de menos de un kilómetro, al sur de la ubicación actual del vehículo. Es casi tan largo como dos campos de fútbol.
"Estamos seguros de que este es un barranco tallado por líquidos, y que el agua estuvo involucrada", dijo el investigador principal Steve Squyres de la Universidad Cornell, Ithaca, Nueva York. "Los barrancos tallados por fluidos en Marte han sido vistos desde la órbita desde la década de 1970, pero ninguno se habían examinado de cerca en la superficie antes. Uno de los tres objetivos principales de la nueva extensión de la misión es investigar este barranco. Esperamos aprender si el fluido era un flujo de escombros, un montón de escombros lubricados por agua, o un flujo con agua y otro material en menor proporción".
El equipo tiene la intención de conducir a Oportunity hacia abajo, a lo largo de la longitud completa del barranco, en el fondo del cráter. El segundo objetivo de la misión extendida es comparar rocas dentro de cráter Endeavour con el tipo dominante de roca examinado en las llanuras que el rover exploró antes de llegar a Endeavour.
El equipo del rover se enfrentará al desafío de mantener a Oportunity activo por otros dos años. La mayoría de los mecanismos a bordo aún funcionan bien, pero los motores y otros componentes han superado con creces sus expectativas de vida. El rover gemelo del Opportunity, Spirit, perdió el uso de dos de sus seis ruedas antes de sucumbir al frío de su cuarto invierno marciano en 2010. Opportunity se enfrentará a su octavo invierno marciano en 2017.
Estos días, Opportunity está investigando exposiciones de rocas junto a "Spirit Mound," una característica prominente cerca del extremo oriental del Valle Bitterroot. El tercer objetivo principal de esta nueva misión extendida es encontrar y examinar rocas de una capa geológica que estaba en su lugar antes del impacto que excavó el Cráter Endeavour.

Este mapa muestra una parte del borde occidental del Cráter Endeavour que incluye la zona de "Marathon Valley" investigada intensamente por Opportunity en 2015 y 2016 y un barranco que podría haber sido tallado por una corriente de agua. Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona
FUENTE

El Rover Opportunity Explorará un Barranco en Marte


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