miércoles, 1 de octubre de 2014

Para 2100 habrá 11.000 millones de humanos

La población humana no se estabilizará este siglo como se había predicho, sino que aumentará en 200 millones de personas más por encima de las anteriores previsiones principalmente debido al crecimiento de la población en África.

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Algunos de los problemas que nos aquejan pueden ser atribuidos a que la gente no entiende el crecimiento exponencial.
Si, por ejemplo, tenemos una bacteria que se dividen cada hora en dos entonces habrá 2 bacterias en 1 hora, 4 bacterias en 2 horas, 8 bacterias en 3 horas y así sucesivamente. Es decir, en todo momento habrá 2n bacterias, siendo n el número de horas transcurridas desde la generación cero. Es una función exponencial de base 2. En un día habrá 16777216 bacterias y al cabo de una año un número con 2638 cifras. Ese último número es mayor que el número de protones del universo visible (1080), incluso mayor que el número de fotones que contiene (1090). Obviamente este ritmo de crecimiento bacteriano no se puede mantener durante tanto tiempo porque, simplemente, mucho antes ya no hay recursos suficientes. En un lugar cerrado las bacterias acaban con todos los recursos y al final mueren en masa.
Podríamos pensar que para el caso de los humanos es distinto debido a que al cabo de unos 60-70 años algunos mueren de viejos, sin embargo el crecimiento de la población mundial es igualmente exponencial. Pero hay límites económicos, ecológicos, sociales o culturales que limitan o modifican ese comportamiento.
Los expertos del campo esperaban hasta hace poco que la población mundial, ahora en los 7000 millones de habitantes, alcanzase los 9000 millones hacia finales de siglo gracias a un proceso de estabilización y que el mundo mantendría una población fija y estable de humanos en algún momento.
El último estudio al respecto arroja un jarro de agua fría sobre esas previsiones al predecir 11.000 millones de habitantes para finales de este siglo. Es decir, 2000 millones de veces más de lo que se creía antes. Puede parecer poca cosa, pero en 1925 la población humana total era de unos 2000 millones de personas, no es una cifra pequeña. Además, en este estudio se predice con un 70% de confianza que la población mundial no se estabilizará en este siglo.
Según Adrian Raftery (University of Washington), uno de los autores, aunque este asunto parecía que había desaparecido como prioridad, sigue siendo un tema muy importante.
Para realizar este estudio se han usado técnicas de estadística bayesiana que combinan toda la información disponible para así generar predicciones más fiables.
El continente que más va a crecer va a ser África, que cuadruplicará su población en este siglo, pasando de 1000 millones a 4000 millones. La principal razón de este crecimiento se debe a los países subsaharianos. En los últimos 15 años en estos países la tasa de fertilidad no ha declinado como se esperaba, así que sus poblaciones crecerán más de lo previsto. A este paso África estará tan densamente poblado como lo está China en la actualidad.
Asia será otro continente con rápido crecimiento de la población, que alcanzará un pico de 5000 millones para 2050 para luego declinar. Las poblaciones de Norteamérica, América Latina y Europa se quedarán por debajo de los 1000 millones. En las próximas pocas décadas en países como Alemania, Japón, China o Brasil la población decrecerá según los nacidos no vayan sustituyendo a los que se mueren.
Por tanto, y según este estudio, el crecimiento de población será de todos modos menos fuerte en la segunda parte de este siglo, con un pico que se alcanzará en 2050.
Las proyecciones sobre la población mundial se basaban principalmente en la esperanza de vida y en la tasa de fertilidad y estaban basadas en escenarios en los que no había incertidumbre. En este caso se combinan los datos proporcionados por los gobiernos y expertos del campo sobre diversos aspectos que incluyen tasa de mortalidad, tasa de fertilidad, emigraciones, etc.
Según todo esto se predice con un 80% de confianza que la población mundial para 2100 esté entre los 9600 y 12300 millones de habitantes.
Los expertos del campo sostienen que el crecimiento de la población humana agravará problemas como el del cambio climático, las epidemias, la pobreza, etc.
Según los estudios realizados al respecto se puede hacer decrecer la tasa de natalidad si las jóvenes tienen una mejor educación, pues si es así tienen un mejor acceso a métodos anticonceptivos. Según Raftery, África en particular se vería beneficiada de políticas en las que se promoviera esto último, pues un crecimiento excesivo dará lugar a problemas de hambre y de abastecimiento de agua.
En Gana, por ejemplo, las mujeres sin acceso a la educación tienen una media de 5,7 hijos, las que sí tienen algún tipo de educación tienen 3,2 hijos media y las que tienen acceso a la universidad tienen sólo 1,5 hijos de media.
Según diversos estudios, la mitad de las mujeres africanas que quieren usar anticonceptivos no tienen acceso a ellos.

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Tamaño pupilar y toma de decisiones


Se puede predecir cómo de precisa y fiable será la toma de decisiones acerca de la predicción del movimiento de objetos si nos basamos simplemente en la medida del tamaño de las pupilas.





En la película de ficción científica Blade Runner el personaje Rick Deckard (interpretado por Harrison Ford) realiza un test consistente en la reacción que sufren las pupilas de los individuos investigados frente a una serie de preguntas. Con ello consigue saber si el individuo en cuestión es un replicante o no. Estamos muy lejos de fabricar replicantes, pero sí se puede estudiar la respuesta pupilar de los humanos para otros fines.
Según Peter Murphy (Universidad de Leiden) constantemente se nos requiere que tomemos decisiones acerca del mundo en el que vivimos. Los investigadores saben desde hace tiempo que la precisión y fiabilidad de las decisiones que tomamos a diario pueden variar enormemente para distintos tipos de personas en momentos diferentes. Sin embargo, se sabe poco acerca de dónde viene esta variabilidad.
En un estudio publicado recientemente por este investigador y sus colaboradores se sostiene que la precisión con que las personas toman decisiones puede ser predicha por el tamaño de sus pupilas antes incluso de que sea presentada la información acerca de la decisión a tomar. En los experimentos que realizaron pudieron comprobar que los voluntarios mostraron variaciones espontáneas en el tamaño de sus pupilas que permitían predecir el éxito de las decisiones que tomarían.
Los resultados fueron obtenidos midiendo el tamaño de la pupila de 26 voluntarios mientras que realizaban una tarea basada en estímulos visuales que estaba diseñada para imitar la clase de decisiones perceptuales con las que nos enfrentamos en la vida diaria. Básicamente había que decidir la dirección que tomaría una nube de puntos en movimiento que era presentada en un monitor.
El tamaño de la pupila era un buen indicador de cómo de buena sería la respuesta de una persona en una momento dado, estableciéndose una correlación entre el tamaño de pupila y la respuesta del individuo.
De este modo, un tamaño de pupila grande indicaba una realización pobre de la tarea debido a una mayor variabilidad en las decisiones tomadas una vez la información relevante era presentada. Además, se encontró que ciertos individuos con las pupilas más grandes eran los menos consistentes en promedio en sus decisiones.
Los resultados fueron obtenidos mediante la medida del tamaño de la pupila antes de empezar cada segmento de la tarea, haciendo un seguimiento posterior a la realización de la misma y combinando los resultados con un modelo matemático simple que describía cómo la gente toma las decisiones.
Los hallazgos revelan que el estado de receptividad de la persona, según se mide por el tamaño de su pupila, es la clave que determina la variabilidad en las decisiones que toma acerca del mundo que le rodea. Al parecer, cuando el estado es hiper-receptivo nuestra toma de decisiones parece ser menos fiable y somos más proclives a dar con resultados indeseables.
El hallazgo sugiere que la fiabilidad con la que los individuos tomaran una decisión está, al menos, parcialmente determinada por la “excitación” o alerta que el tamaño pupilar delata y puede potencialmente ser descifrada de un modo rápido. Esta nueva información podría ser valiosa en futuras investigaciones encaminadas a medir la precisión en la toma de decisiones en tiempo real.
En definitiva, este estudio muestra que se puede predecir cómo de precisa y fiable es la toma de decisiones acerca de la predicción del movimiento de objetos si nos basamos simplemente en la medida del tamaño de las pupilas, tamaño que viene determinado por el estado de excitación o alerta previa. Abre además áreas nuevas de investigación dirigidas a mejorar la precisión con la que tomamos decisiones para así alcanzar mejores resultados de las decisiones que tomamos.
¿Nos dirá en el futuro nuestro automóvil en tiempo real que la decisión de torcer a la derecha no es la más adecuada basándose en la excitación revelada por nuestras pupilas?

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Ratones con gen humano aprenden mejor


Se ha desvelado algunas de las funciones del gen FOXP2 humano al introducirse en ratones y comprobar cómo mejoran algunas funciones cognitivas.




Los seres humanos poseemos un gen denominado FOXP2 que está íntimamente relacionado con el lenguaje. Fue descubierto gracias a una familia británica conocida como KE. Los miembros de esta familia tenían grandes dificultades con el lenguaje porque este gen estaba mutado.
Más tarde se descubrió que este FOXP2 codificaba un factor de transcripción, una proteína que regula la actividad de otros genes, que, en particular, estaba activo en el cerebro durante el desarrollo embrionario.
De algún modo este gen nos hace lo que somos, nos hace más humanos, por eso se buscan versiones suyas en el genoma de otros primates y homínidos, como en los neandertales.
Una versión de este gen está en los chimpancés, pero no es el mismo. Si se comparan el genoma humano y del chimpancé se puede ver que, desde que los humanos nos separamos del la rama común del árbol filogenético, el gen FOXP2 sufrió dos mutaciones importantes. Se cree que fueron precisamente estas dos mutaciones las que nos dieron nuestras facultades para articular el lenguaje.
Nos podríamos plantear qué es lo que ocurriría si manipulásemos genéticamente un chimpancé para que tuviera la versión humana de FOXP2. ¿Tendría mejores capacidades para el lenguaje? Lamentablemente no lo sabremos porque hay supuestas consideraciones éticas que lo impiden. Así que nos tenemos que conformar con experimentos similares realizados con ratones. Estos experimentos permiten arrojar luz sobre la evolución del lenguaje en los primeros humanos.
En 2009 un equipo de investigadores del Instituto Max Planck modificó ratones para incorporar este gen humano y descubrieron que los ratones producían más llamadas de alarma que además eran más complejas, lo que sugería que tenía un efecto sobre el lenguaje.
En otros estudios se ha podido ver que altera el cerebro de los ratones de forma sutil en circuitos neuronales relacionados con el aprendizaje. En concreto, se observó una actividad distinta en el striatum, que es una parte del cerebro relacionada con el aprendizaje. En el pasado se habían presentado resultados sobre su efecto en el aprendizaje o la inteligencia.
Ahora se han publicado más resultados sobre este tipo de ratones manipulados para tener la versión humana de FOXP2 en su genoma. Se ha visto que los ratones así modificados son mejores a la hora de aprender a realizar ciertas tareas de forma automática o inconsciente. Esto es algo que los humanos hacemos cuando, por ejemplo, aprendemos, una nueva ruta al lugar de trabajo. Según los investigadores, esta capacidad de aprender tareas de forma automática, junto a otros resultados, sugeriría que el gen FOXP2 nos ayudaría de pequeños a hablar al darnos un control inconsciente sobre los labios y la lengua.
Ann Graybiel (MIT), Christiane Schreiweis (Instituto Max Planck) y sus colaboradores sometieron a estos ratones manipulados genéticamente a una serie de pruebas en un laberinto en forma de T que contenía una recompensa en forma de comida. El laberinto era alterado para poner a prueba tanto los procesos de aprendizaje conscientes como los inconscientes. De este modo, algunas veces la comida era colocada de tal modo que el ratón tenía que ir siempre a la derecha, por ejemplo, para encontrar la comida, lo que estaría relacionado con el aprendizaje automático. Es algo similar a cuando los humanos vamos en auto al trabajo y llegamos a él sin ser conscientes de cómo hemos llegado. Si en el fin de semana vamos a otro lugar, pero tomamos parte del mismo camino, corremos el riesgo de que nos equivoquemos y vayamos en dirección al lugar de trabajo. Pero para aprender la ruta por primera vez también nos valemos de indicaciones visuales que conscientemente nos ayudan a encontrar mejor la ruta.
En el experimento que relatamos otras veces la recompensa era colocada en una rama diferente del laberinto, pero se daban indicaciones visuales que mostraban el lugar a los ratones. Esto estaría más relacionado con el aprendizaje consciente en humanos.
De este modo se intentaba diferenciar entre ambos tipos de aprendizaje.
Los investigadores descubrieron que la versión humana de FOXP2 permitía a los ratones encontrar la comida de forma más rápida si se comparaba con los ratones de control no modificados genéticamente cuando había que usar ambas estrategias: tanto automáticas como “conscientes”. En este caso el aprendizaje se reducía de 12 días como media a sólo 8.
Sin embargo, cuando la estrategia a usar era solamente o una o la otra, entonces no había gran diferencia entre los ratones “humanizados”.
Cada tipo de aprendizaje involucra diferentes partes del striatum y la parte de aprendizaje por repetición era más propensa para la acción en los ratones humanizados con FOXP2 que en los otros.
El resultado sugiere que la versión humana de FOXP2 en ratones ayuda en el proceso de aprendizaje al transferir comportamiento consciente a comportamiento automático.
Es algo similar a cuando aprendemos a conducir o a montar en bicicleta. Al principio tenemos que pensar qué hacemos con las manos y los pies a cada momento, pero al cabo de un tiempo eso lo hacemos automáticamente.
La relación de esto con el lenguaje sería que el habla requiere frecuentemente un salto de procesos que son conscientes en un principio a procesos que son ya inconscientes. Estos procesos incluyen los complejos movimientos de la lengua y los labios que pasan a ser movimientos automáticos. FOXP2 habría ayudado en esa transición cuando los humanos de hace 200.000 años adquirieron la capacidad de hablar de pequeños para así comunicarse con sus padres. Una mejor comunicación habría aumentando sus posibilidades de supervivencia y, por tanto, las posibilidades de pasar la versión “humana” FOXP2 a las siguientes generaciones y su propagación por las poblaciones humanas.
Algunos investigadores sugieren realizar el mismo experimento, pero usando estímulos auditivos en lugar de visuales, por ser una estímulo más cercano a los procesos relacionados con el lenguaje.
Obviamente las capacidades mentales de los seres humanos no dependen solamente de FOXP2, ni mucho menos, sino que dependen de muchos genes que interaccionan entre sí de un modo muy complejo que aún no se ha aclarado.

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Sobre la evolución del sentido de la justicia


Un artículo reciente revisa los resultados sobre al aparición en la evolución animal del sentido de justicia.





Según un estudio realizado por investigadores de las universidades de Georgia State y Emory, la respuesta humana a la injusticia evolucionó para así apoyar una cooperación a largo plazo.
El sentido de justicia es una idea social que no puede ser medida, así que para comprender la evolución de esta idea en humanos Sarah Brosnan (Georgia State University) ha empleado la última década en estudiar las respuestas de comportamiento en otros primates ante una asignación igual o desigual de una recompensa entre ellos.
En su artículo publicado en Science revisa junto a Frans de Waal (Emory University) su propia literatura científica acerca de la respuesta hacia la desigualdad en primates, así como otros estudios de otros investigadores.
Aunque la justicia es importante en humanos, no se sabe cómo apareció. Bronan y de Wall hipotetizan que evolucionó y, por tanto, algunos de sus elementos pueden ser vistos en otras especies.
“Este sentido de la igualdad es la base de montones de cosas en la sociedad humana, desde la discriminación en el sueldo a la política internacional”, dice Brosnan. “En lo que estamos interesados es en por qué los humanos no están contentos con lo que tienen, incluso si es suficientemente bueno, si algún otro tiene más. Lo que hipotetizamos es que esto es importante porque la evolución es relativa. Si estás cooperando con alguien que toma más de los beneficios devengados, consigue más a tus expensas. Por tanto, nosotros empezamos a explorar si las respuestas a la desigualdad eran comunes en otras especies cooperativas”.
Brosnan y de Waal comenzaron sus estudios sobre el trato justo en monos en 2003 y terminaron siendo los primeros en el campo en informar sobre este asunto en especies no humanas, según Brosnan. Este artículo, titulado “Monkeys Reject Unequal Pay”, ha sido publicado en Nature.
En el primer estudio los monos capuchinos marrones se agitaban y se negaban a realizar la tarea cuando su compañero animal recibía una recompensa superior por esa misma tarea. Desde entonces Brosnan ha comprobado la respuesta a la desigualdad en nueve especies de primates, incluidos los humanos. Ha encontrado que las especies sólo responden a la desigualdad cuando los individuos cooperan rutinariamente con otros miembros de esa especie con los que no están emparentados.
Sin embargo, la respuesta a recibir menos que el compañero no es él único aspecto del trato justo. Para un sentido real del trato justo además tiene que importar si obtienes más. Brosnan y de Waal hipotetizan que los individuos deberían estar dispuestos a renunciar a un beneficio para así alcanzar resultados iguales y estabilizar valiosas relaciones a largo plazo. Hasta el momento esto sólo ha sido hallado en humanos y en sus “parientes” más cercanos: los simios.
Renunciar una ganancia que te beneficia para así ganar los beneficios de una relación a largo plazo requiere no sólo la habilidad de pensar acerca del futuro, sino además del autocontrol de renunciar a una recompensa”, dice Brosnan. “Esto requiere mucho de control cognitivo. Por tanto, nosotros hipotetizamos que muchas de especies responden negativamente a obtener menos que el compañero, lo que constituye el primer paso en la evolución del sentido de justicia, pero sólo unas pocas especies son capaces de dar el salto a la segunda fase en la que se da el auténtico sentido de la justicia”.

Esta entrada es una traducción de de la nota de prensa oficial.

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Describen al Spinosaurus aegyptiacus


Nuevos restos fósiles permiten hacerse una idea de la vida semiacuática del mayor dinosaurio depredador conocido hasta el momento.





Se ha descrito el fósil del primer dinosaurio semicuático: Spinosaurus aegyptiacus. Este depredador del Cretácico estaba adaptado a vivir en el agua hace 95 millones de años, lo que demostraría que algunos dinosaurios eran capaces de vivir y cazar en el ambiente acuático en esa época. Este animal era el mayor depredador conocido, con una longitud total de 15 metros, 3 metros más que el Tyrannosaurus rex. Tenía una apariencia similar a la de un cocodrilo.
Un equipo internacional de paleontólogos encontró nuevos restos fósiles de esta especie en Marruecos y lo ha descrito recientemente en un artículo en la revista Science. En él describen una serie de características anatómicas desconocidas hasta el momento que permitían al animal una mejor adaptación al ambiente acuático.
Restos fósiles incompletos de Spinosaurus aegyptiacus se encontraron por primera vez en Egipto hace unos 100 años. Estos fósiles fueron recolectados por el paleontólogo alemán Ernst Freiherr Stromer von Reichenbach en el Sáhara egipcio, pero fueron destruidos por los bombardeos aliados sobre Munich en 1944. Sólo se tienen unos dibujos, fotos y anotaciones conservados por la familia de Stromer en un castillo de Baviera.
Según Nizar Ibrahim (University of Chicago) “trabajar con este animal fue como estudiar un alíen del espacio exterior, es diferente a cualquier otro tipo de dinosaurio que haya visto nunca”.
Es el primer caso conocido de un dinosaurio adaptado a una vida semiacuática. Las adaptaciones acuáticas de Spinosaurus aegyptiacus difieren significativamente de otros miembros de la familia de los espinosaurios, que vivían en tierra firme pero se sabe que se alimentaban de grandes peces, posiblemente incluso de tiburones.
Entre otras adaptaciones, este animal tenía las fosas nasales en el medio del cráneo, lo que le permitía respirar en el agua con su cabeza parcialmente sumergida. En el hocico tenía una aberturas neurovasculares sensibles a la presión similares a las que tienen los cocodrilos y que permiten sentir el movimiento en el agua. En su boca tenía dientes gigantes en forma cónica colocados de tal modo que permitían capturar peces con facilidad. A lo que había que añadir poderosas extremidades anteriores con garras.



Su centro de masas desplazado, que lo imposibilitaba para andar bien en tierra firme a dos patas, le ayudaba a nadar en el agua. La pelvis y patas traseras habían evolucionado para remar en el agua de manera similar a las primeras ballenas.
Los huesos eran particularmente densos y sin la cavidades típicas, esto ayudaría a mantener el control de flotabilidad, tal y como sucede en los pingüinos actuales.
Una característica curiosa de este animal es la gran estructura en forma de “vela” dorsal soportada por largos y estrechos huesos que estaba anclada por músculos. Sería visible incluso cuando el animal se sumergía en el agua. La escasa irrigación venosa sugiere que no tenía una función termorregulador, sino que posiblemente tendría alguna función en el comportamiento social del animal.
Restos fósiles de varios especímenes se encontraron en unos acantilados del desierto marroquí conocidos como Kem Kem beds. Esa región se corresponde con un sistema fluvial antiguo en el que se han encontrado, entre otros, restos de tiburones, celacantos, peces pulmonados, animales similares a los cocodrilos, reptiles voladores gigantes y dinosaurios depredadores.
Por desgracia parte de los restos fósiles de este animal se ha perdido. Un recolector local extrajo gran parte de un fósil, que salió de Marruecos hacia alguna colección privada. Como resultado se ha perdido para siempre parte de la información crítica sobre el contexto de este animal.
Para la realización del estudio se efectuó un escáner sobre las piezas disponibles y se realizó una reconstrucción digital 3D. Además se modelaron los huesos perdidos basándose en la información disponible. Con esta información se construyó una réplica del esqueleto que se expondrá en el museo del National Geographic en Washington D.C. en abril del año que viene.

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IMAGEN LUNAR 1 OCTUBRE 2014

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image by Howard Eskildsen, Florida


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Espectacular puesta de Sol, by Pepa&Jesus

por Manu Arregi Biziola

Este verano pasado Jesus&Pepa grabaron esta espectacular puesta de Sol desde cerca de Zahara de los Atunes (Cádiz). Merece realmente la pena, no solo por el doble rayo verde que se ve, si no por las curiosísimas deformaciones que en la imagen del Sol produce la refracción atmosférica a la puesta de Sol


Para saber cómo se forma el rayo verde, está bastante bien este vídeo de ETB-Eguraldia. Es cuestión de probar con el horizonte que tengamos, pero será más probable que veamos el rayo si tenemos una puesta de Sol sobre el mar y cielo despejado. Si no es así, cuanto más plano tengamos el horizonte, mejor.




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Espectacular puesta de Sol, by Pepa&Jesus


100 nebulosas planetarias en una imagen

100 Planetary NebulasJudy Schmidt (Flickr, CC)


La fotógrafa Judy Schmidt ha tomado las fotografías de 100 nebulosas planetarias de nuestra galaxia y las ha colocado juntas en una sola imagen. Según advierte, no ha cambiado los tamaños ni las ha girado, así que lo que se pueden comparar por tamaños. ¿Reconoces alguna?


Escrito por Aberrón 

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100 nebulosas planetarias en una imagen


Fogonazos

Las poblaciones de animales salvajes se han reducido a la mitad desde 1970

Publicado por Jose 


LOBO AULLANDO EN UNA COLINA NEVADA | RETRON
El Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) ha presentado el Informe Planeta Vivo, un estudio científico en el que ha evaluado el impacto que está teniendo la actividad humana sobre las especies animales. La conclusión más destacada del mismo es que en los últimos 44 años se ha producido un descenso del 52% en las poblaciones de más de 10.000 especies de mamíferos, aves, reptiles, anfibios y peces.
O dicho de otra manera: en menos de dos generaciones humanas se han reducido a la mitad las poblaciones de animales vertebrados en sus correspondientes entornos naturales. Las mayores disminuciones de la biodiversidad se están produciendo en los países en vías de desarrollo de las regiones tropicales, donde las ineficientes políticas conservacionistas están favoreciendo la destrucción de las reservas de vida salvaje.
Las especies de agua dulce son las que más están padeciendo la actividad humana y desde 1970 han experimentado un descenso del 76% en sus poblaciones; mientras tanto, las especies marinas y terrestres han decaído un 39% cada una. La causa primera de estos descensos se debe al, según el Fondo Mundial para la Naturaleza, insostenible ritmo de explotación de los recursos naturales al que estamos sometiendo al planeta.
De hecho, esta ONG sostiene que se necesitarían 1,5 Tierras para que se pudiera mantener el actual ritmo de consumo de recursos humano y que no se vieran afectadas el resto de especies animales. Al respecto, el Informe Planeta Vivo apunta que la producción de alimentos es responsable de casi el 70% del agua y del 30% de la energía que se utilizan en el mundo. Asimismo, señala que el 45% del agua dulce que se consume en los países industrializados se destina a la generación de energía.
Pero a pesar de estos desalentadores datos, la WWF sostiene que todavía estamos a tiempo de revertir la situación si se endurecen las legislaciones medioambientales y de conservación de los medios naturales, se sanciona con dureza a las empresas que las incumplen y los ciudadanos nos concienciamos de que vivimos en un mundo con recursos limitados que hay que cuidar
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Las poblaciones de animales salvajes se han reducido a la mitad desde 1970



Las extrañas rocas marcianas de Pahrump Hills


¿Cómo se formaron estas rocas marcianas? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 635 píxeles o verla aún más grande.)

Cuanto más se ha acercado el robot explorador Curiosity a Pahrump Hills, el terreno marciano se ha vuelto más interesante y matizado. Y cada tanto ha encontrado algunas rocas con características fuera de lo común.

La imagen de arriba muestra una roca curiosamente redondeada, de unos dos centímetros de diámetro. Aparentemente se trata de una versión más grande de aquellas esférulas, llamadas arándanos (ver la imagen al pie de la entrada), que el rover Opportunity había hallado en 2004. No obstante, todavía se ignora por qué han tomado la forma esférica.

No faltan posibles explicaciones: se aduce que se debe al roce frecuente con una corriente de agua, o que se trata de roca fundida y esparcida en una erupción volcánica o, también, que es el resultado de un mecanismo deconcreción.

La imagen del recuadro, registrada unos días más tarde, presenta otra roca de reducidas dimensiones pero cuya forma adopta una estructura extraña.

A medida que Curiosity se acerque y suba por las faldas de Aeolis Mons(en la imagen de la derecha), irá tomando fotografías de las diferentes capas del terreno.

De su estudio se espera obtener una mejor comprensión de la historia geológica de la región. Además se espera obtener algunas claves para determinar si fue posible la vida en el pasado de Marte.

Las esférulas de Marte. ¿Cómo se formaron estas singulares esférulas marcianas? Miles de esférulas grises, apodadas "arándanos" a pesar de que se componen principalmente de hierro y roca, se encuentran en y alrededor de los afloramientos rocosos cercanos al lugar de aterrizaje del vehículo explorador Opportunity en Marte. Para entender su origen, el Opportunity investigó el área llamada "Berry Bowl" —que podría traducirse como el "el frutero"—, una depresión del terreno en el que abundan dichas esférulas. La imagen muestra "el frutero", captada por Opportunity durante el día 48 de su estadía en el Planeta Rojo. El diámetro típico de los "arándanos" es de unos 4 mm. Al analizar la zona erosionada circular situada a la izquierda de las densas concentraciones de esférulas, Opportunity obtuvo evidencia de que las rocas subyacentes tienen una composición muy diferente a la de los "arándanos", ricos en hematita. Esta información viene a apoyar el creciente consenso según el cual estas extrañas esférulas grises se han formado muy lentamente en un charco de agua sucia (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASAJPL-CaltechMSSS.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace siete equinoccios, unos 30 mil tweets ilustran y amplían las más de 1200 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil trescientos


escrito por el sofista 

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Cráteres fronterizos

Plaskett and companion craters - AMIE mosaic
Plaskett and companion craters - AMIE mosaic

CRÁTERES FRONTERIZOS

A todos nos resulta familiar el patrón de manchas claras y oscuras de la cara visible de la Luna. Sin embargo, hasta hace poco no conocíamos ciertas zonas de nuestro satélite – como sus regiones polares – a las que los astrónomos hacían referencia con el términoLuna Incognita: la ‘Luna desconocida’.
En las últimas décadas, misiones espaciales como la de la sonda SMART-1 de la ESA nos han permitido conocer mejor estas regiones de la superficie lunar. 
Este mosaico muestra una región cercana al polo norte de la Luna de unos 700 kilómetros de largo y 220 km de ancho, y fue creado a partir de las fotografías tomadas por el Experimento Avanzado de Imágenes Lunares (AMIE) de la sonda europea SMART-1. En él se pueden distinguir tres cráteres en la frontera de la Luna Incognita, de derecha a izquierda: Plaskett, Rozhdestvenskiy y Hermite. 
El cráter Hermite, de 104 kilómetros de diámetro, se encuentra justo sobre el limbo norte de nuestro satélite, mientras que los cráteres Plaskett, con un diámetro de 109 kilómetros, y Rozhdestvenskiy, de 177 km, se encuentran a caballo entre la cara visible y la cara oculta de la Luna. 
Desde la Tierra siempre vemos la misma cara de la Luna debido a un fenómeno conocido como ‘acoplamiento de marea’, y que provoca que la Luna tarde lo mismo en dar una vuelta sobre sí misma que en completar una órbita alrededor de la Tierra. Sin embargo, factores como la excentricidad de la órbita lunar, la orientación de nuestro satélite con respecto a la Tierra y el propio movimiento de rotación de nuestro planeta hacen que podamos ver hasta un 59% de la superficie lunar. La combinación de sus efectos hace que la Luna oscile lentamente, en un movimiento conocido como libración, que nos permite vislumbrar ciertas partes de la cara oculta en cada vaivén. 
El cráter Plaskett se encuentra en una de estas zonas que sólo son visibles en ciertas fases del movimiento de libración. Durante algunos días de ciertos meses del año, se puede ver la Tierra desde la ladera norte del borde de éste cráter – lo que lo convierte en un candidato ideal para crear un asentamiento en el que simular una misión a Marte. Los largos periodos sin contacto con nuestro planeta permitirían estudiar cómo responderían los astronautas a semejante sensación de aislamiento sin tener que viajar hasta el Planeta Rojo.
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Spain / ESA in your country / ESA

Una cita con la historia

Elegida la fecha en que el módulo Philae intentará aterrizar en la superficie de Churyumov-Gerasimenko.

12 de Noviembre de 2014. Esa es la fecha que los libros de historia, si todo sucede como está previsto (algo que, en este caso, dista de ser seguro), marcarán como el día en que la Humanidad pisó por primera vez la superficie de un cometa. Serán horas de incertidumbre, amplificada por el inevitable retraso de las comunicaciones debido a la distancia con La Tierra, 7 largas horas en que solo podremos sentarnos y esperar, como es habitual en la exploración interplanetaria, mientras el propio ingenio espacial deberá actuar de forma autónoma, tomando el mismo las decisiones en cada momento. 



Todo empezará a las 8:35 GMT, con la liberación de Philae por parte de Rosettacuando esta última se encuentre a solo a 20 kilómetros de altura. Durante el descenso, que durará unas 7 horas, su cámara ROLIS tomará una serie continua de fotos. El cometa completará más de la mitad de una rotación durante este periodo de tiempo, por lo que la zona de aterrizaje se encontrara inicialmente en el lado opuesto y se irá aproximando a medida que pasen las horas. Un "disparo" a ciegas, en que todo dependerá de la exactitud de los cáculos realizados.




Hasta justo antes del 12 de Noviembre, los planificadores de la misión mantendrán la opción alternativa de aterrizar en la zona C. Si esta resultara seleccionada ya que la principal, la zona J, por cualquier motivo, quedara anulada, el descenso comenzará a las 13:04 GMT, pero desde una altitud de 12,5 kilómetros con un tiempo de viaje de unas 4 horas. 


Timelapse: El cielo sobre el Observatorio de Siding Spring

DP ENGLISH: This story belongs to the series “Double Post” which indicates posts that have been written both in English in The Lined Wolf and in Spanish in El Lobo Rayado. 

DP ESPAÑOL: Esta historia entra en la categoría “Doble Post” donde indico artículos que han sido escritos tanto en español en El Lobo Rayado como en inglés en The Lined Wolf. 


Llevo más de año y medio esperando poder hacer esto público. Uno de los materiales que preparé el año pasado para la exposición Historias desde el Observatorio de Siding Spring (Stories from Siding Spring Observatory), inaugurada el 17 de abril de 2013 en el Observatorio de Sydney, fue un nuevo vídeo time-lapse que recogía escenas de todos los telescopios del Observatorio de Siding Spring(Coonabarabran, Nueva Gales del Sur, Australia) antes del devastador incendio forestal que, el 13 de enero de ese año, destruyó el Parque Nacional de Warrumbungle e instalaciones del Observatorio de Siding Spring. No hace falta que diga por aquí el curre enorme que me di procesando secuencias de fotos durante un par de meses, pero el resultado, creo yo, valió mucho la pena. Sin embargo, debido a diversos motivos "legales" consecuencia de ser el AAO (Australian Astronomical Observatory) una división del Ministerio de Industria del Gobierno Australiano, nunca pude subir este time-lapse a internet para compartirlo con todos. Hoy eso ha sido por fin posible, dado que finalmente el AAO ha recibido luz verde desde arriba para tener un canal de YouTube propio. Así que, sin más dilación, aquí tenéis el video time-lapse El cielo sobre el Observatorio de Siding Spring 




Vídeo time-lapse "El cielo sobre el Observatorio de Siding Spring". Como he dicho otras veces, recomiendo verlo directamente en YouTube a máxima resolución, pantalla entera y en una habitación a oscuras.Crédito: Ángel R. López-Sanchez (AAO/MQ), Música: Point of no return (Robert Subirana). 


Cassini observa una misteriosa formación evolucionando en un mar de Titán

JPL
These three images, created from Cassini Synthetic Aperture Radar (SAR) data, show the appearance and evolution of a mysterious feature in Ligeia Mare, one of the largest hydrocarbon seas on Saturn's moon Titan. Image credit: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell
Estas tres imágenes, creadas con datos del radar de apertura sintética (SAR) de Cassini, muestran la aparición y evolución de una misteriosa estructura en Ligeia Mare, uno de los mayores mares de hidrocarburos de la luna Titán de Saturno. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell

La nave espacial Cassini de NASA está monitorizando la evolución de una misteriosa formación que ha aparecido en un gran mar de hidrocarburos en la luna Titán de Saturno. La estructura cubre un área de unos 260 kilómetros cuadrados en Ligeia Mare, uno de los mayores mares de Titán. Ha sido observada dos veces con el radar de Cassini, pero su aspecto ha cambiado entre las dos apariciones.
La misteriosa formación, que se ve brillante en las imágenes de radar frente al fondo negro del mar líquido, fue observada por primera vez durante el paso de Cassini por Titán, en julio de 2013. Las observaciones anteriores no mostraban ninguna señal de formaciones brillantes en esta parte de Ligeia Mare. Los científicos quedaron perplejos al descubrir que la estructura se había desvanecido cuando miraron de nuevo, durante varios meses, con el radar de baja resolución y el instrumento de imágenes en infrarrojo de Cassini. Esto hizo que algunos miembros del equipo de investigadores sugirieran que se había tratado de una estructura pasajera. Pero durante el paso de Cassini del 21 de agosto de 2014, la formación era de nuevo visible, y su aspecto había cambiado desde que fue vista por última vez, 11 meses atrás.
Los investigadores sugieren que podría tratarse de olas superficiales, burbujas que proceden del fondo, sólidos flotando, sólidos suspendidos justo por debajo de la superficie, o quizás algo más exótico. No observan indicios de que su aparición sea resultado de la evaporación del mar, pues la línea costera global de Ligeia Mare no ha cambiado ostensiblemente.
Los científicos sospechan que el aspecto de esta formación puede estar relacionado con el cambio de estaciones en Titán, a medida que el verano llega al hemisferio norte de la luna. La monitorización de estos cambios es uno de los objetivos principales de la actual misión extendida de Saturno.
FUENTE
Cassini observa una misteriosa formación evolucionando en un mar de Titán

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