LA TIERRA EN DIRECTO DESDE LA ESTACION ESPACIAL INTERNACIONAL

miércoles, 26 de abril de 2017

EL CAÑON ITHACA CHASMA EN LA LUNA DE SATURNO TETHYS FOTOGRAFIADO POR LA SONDA CASSINI EL 30 ENERO 2017


Target Name: Tethys
 Is a satellite of: Saturn
 Mission: Cassini-Huygens
 Spacecraft: Cassini Orbiter
 Instrument: ISS - Narrow Angle
 Product Size: 1020 x 1020 pixels (w x h)
 Produced By: Cassini Imaging Team
 Full-Res TIFF: PIA20527.tif (271.6 kB)
 Full-Res JPEG: PIA20527.jpg (47.01 kB) 
El bajo ángulo del sol sobre la barranca masiva de Tethys, Ithaca Chasma (cerca del terminador, a la derecha), resalta los contornos de esta enorme grieta.
Ithaca Chasma tiene 60 millas (100 kilómetros) de ancho, y se extiende casi tres cuartas partes del camino alrededor de la helada Tethys (660 millas o 1.062 kilómetros de diámetro). El cañón tiene una profundidad máxima de cerca de 2,4 millas (4 kilómetros) de profundidad.
El gigantesco cráter Odiseo, por lo general uno de los rasgos señalados más reconocible de Tethys apenas se ve en el perfil a lo largo de la extremidad, arriba a la izquierda.
Esta vista se dirige hacia el hemisferio que mira hacia Saturno de Tethys. El norte de Tethys está arriba y rotado 5 grados hacia la izquierda. La imagen fue tomada en luz verde con la cámara de ángulo estrecho de la Cassini el 30 de enero 2017.
La vista se obtuvo a una distancia de aproximadamente 221.000 millas (356.000 kilómetros) Tethys. escala de la imagen es de 1 milla (2 kilómetros) por píxel.
La misión Cassini es un proyecto cooperativo de la NASA, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Italiana. El Jet Propulsion Laboratory, una división del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, Washington. El orbitador Cassini y sus dos cámaras a bordo fueron diseñadas, desarrolladas y ensambladas en el JPL. El equipo de imagen tiene su base en el Space Science Institute, Boulder, Colorado.
Para obtener más información sobre la misión Cassini-Huygens https://saturn.jpl.nasa.gov y https://www.nasa.gov/cassini . La página del equipo de imagen de Cassini, https://ciclops.org .
Crédito de la imagen:
NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

FUENTE
Catalog Page for PIA20527 - Photojournal - NASA

Photojournal: NASA's Image Access Home Page

IMAGEN LUNAR 26 ABRIL 2017


image from SMART-1 ESA webpage. The caption is: “This is a SMART-1 AMIE image of a part of the Humorum basin showing strike slip faults (indicated in the right panel) and tectonic wrinkles due to crust deformation around a basin mascon (mass concentration or ‘local overweight’).”

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HOY EN LA HISTORIA - 26 ABRIL 1986 - EL ACCIDENTE DE CHERNÓBIL


EL ACCIDENTE DE CHERNÓBIL

26 DE ABRIL DE 1986
El 26 de abril de 1986 tuvo lugar en Chernóbil (Ucrania) el accidente nuclear más grave de la historia. Se produjo una explosión en el reactor nº4 de la central nuclear de Chernóbil durante un ensayo rutinario de seguridad que causaría unas 30 víctimas directas justo después del accidente y varias décadas de fallecimientos causados por las secuelas radiactivas de la […]


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GALAXIA DEL SOMBRERO ( M104 ) ( 17 MARZO 2017 - DESDE LA PARRILLA - VALLADOLIOD )

Otra fotografía procesada de la salida del 17 de marzo desde La Parrilla (Valladolid). Se trata de la galaxia del Sombrero (M104), situada a 28 millones de años luz en la constelación de Virgo.
Verónica Casanova y yo la tomamos con el R80/400 f/5. Se trata de un apilado de 28 imágenes a 3200ISO con un tiempo total de exposición de 1622 segundos.

CRONICAS DE UNA DESPEDIDA (10): HASTA SIEMPRE, LUNA NARANJA


Cassini completa el último sobrevuelo de Titán y se dirige ya a sus órbitas finales alrededor de Saturno.

Y ya estamos en el "Gran Finale", los últimos meses de actividad antes de su inevitable destrucción, programada para el próximo 15 de Septiembre. Su órbita ya estaba ajustada, pero faltaba un último empujón gravitatorio para empujar su punto de máxima aproximación hasta el espacio que se extiende entre los anillos y la atmósfera. Y eso es lo que ocurrió esta pasado 22 de Abril, cuando en un último y definitivo paso por la mayor de sus lunas, de la que pasó a algo menos de 1000 Kilómetros. Titán, la luna de los misterios, un mundo que sería considerado en planeta de orbitar alrededor del Sol, que tiene una atmósfera mas densa que la terrestre y es el único cuerpo celeste conocido, además de la Tierra, con ríos y mares en la superficie, es ya historia. A futuros exploradores les tocará coger el testigo.

Pero Cassini no desaprovechó la ocasión de estudiar a fondo, una vez más y por última vez, este mundo singular que tantas sorpresas esconde. Sus ondas de radar se dirigieron nuevamente hacia sus grandes mares, incluía la zona donde anteriormente hizo acto de presencia la llamada "Isla mágica", y cuya naturaleza, de la que se han elaborado todo tipo de hipótesis, como que sean grandes burbujas de gas emergiendo desde las profundidades, sigue siendo un misterio por resolver. Fue la última oportunidad de encontrar la respuesta, y el estudio de los datos recibidos deberán revelar si dicha respuesta se esconde entre ellos.

Su atención también se centró en los lagos más pequeños, hasta ahora a la sombra de sus hermanos mayores, y de los cuales se espera obtener información sobre su composición y profundidad. Es la primera vez (y por tanto la última) que se estudian. Más vale tarde que nunca, como dice el refrán. 

El resto de los instrumentos también trabajaron intensamente. El Ion and Neutral Mass Spectrometer (INMS) tomó las últimas muestras de Iones y partículas neutras, el Magnetometer (MAG) exploró el sector norte de la cola magnética de Titán (Noproduce un campo magnético propio detectable, pero tiene una estructura de cola resultante de la interacción de su ionosfera con el gas atrapado en la magnetosfera de Saturno) y el Imaging Science Subsystem (ISS) adquirió los últimos mosaicos a escala global y regionalincluyendo la intrigante región conocida como Hotei Regio. Los resultados se irán conociendo con el tiempo, y con los que los científicos planetarios deberán "jugar" los próximos años, quizás décadas, ya que no habrán de nuevos durante mucho, mucho tiempo.

Titán es historia y Cassini afronta ya el principio del fin. Las últimas páginas de esta maravillosa aventura se están ya escribiendo, y cuando así ocurra con la última de ellas, en el momento mismo en que se haga el silencio y este libro se cierre para siempre, llegará la gran pregunta "¿Y para cuando una continuación?". Dicen que las segundas partes (casi) nunca son buenas, pero podemos estar seguros de que no sería este el caso. Sabiendo lo que ya sabemos, donde y que buscar, tarde o temprano llegará la hora de regresar y ampliar el camino que hemos abierto en estos 13 años de maravillas.



Las primeras imágenes recibidas. Vendrán muchas más. Son el último tesoro que nos llegará de Titán.



El sobrevuelo 126 de Titán lanzó a Cassini hacia la fase final de su misión, 22 órbitas (en azul) que terminarán con su destrucción final en la atmósfera. 
 


Comienza el último viaje.



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Crónicas de una despedida (10): Hasta siempre, luna naranja



CASSINI COMPLETA SU ULTIMO SOBREVUELO CERCANO A TITAN

A primeras horas del día 22 de abril, la nave espacial Cassini de la NASA sobrevoló de cerca por última vez la mayor luna de Saturno, Titán, quedando a unos 1.000 km de su atmósfera.
Lo que vemos aquí es una imagen sin procesar enviada a la Tierra y tomada el sábado a las 18:42 GMT. Es una de las muchas que pueden consultarse en el archivo de imágenes sin procesar de Cassini.
En el último sobrevuelo se aprovechó la gravedad de Titán para hacer que Cassini entrase en la fase final de la misión, a modo de preparativo para su Gran Final: una serie de 22 órbitas semanas durante las cuales la nave se adentrará entre los anillos interiores de Saturno y la atmósfera exterior del planeta. La primera de estas ‘inmersiones’ entre los anillos se produjo el miércoles.
En los próximos meses, Cassini llevará a cabo muchos otros sobrevuelos no selectivos en Titán y otros satélites naturales del sistema saturniano, aunque a distancias mucho mayores. Estos sobrevuelos no precisan de maniobras especiales: se deben a que las lunas se encuentran relativamente cerca del trayecto de la nave.
El 11 de septiembre tendrá lugar un último y distante sobrevuelo, que se ha dado en llamar el ‘beso de despedida’, ya que servirá para dirigir a Cassini hacia su trayecto de colisión con Saturno del día 15 de septiembre. Así, la misión concluirá de una forma que impedirá la posibilidad de futuros impactos en Encelado, la luna saturniana potencialmente habitable, protegiéndola para su exploración futura.
Nuevos datos publicados el 24 de abril en Nature Astronomy muestran que, visto desde la órbita de Cassini, el lado nocturno de Titán presenta entre 10 y 200 veces más luz que su lado diurno. Los científicos creen que podría deberse a la eficiente difusión frontal de la luz solar por la extensa neblina de su atmósfera, un comportamiento que en nuestro Sistema Solar solo presenta Titán.
A primeras horas del día 22 de abril, la nave espacial Cassini de la NASA sobrevoló de cerca por última vez la mayor luna de Saturno, Titán, quedando a unos 1.000 km de su atmósfera. Image Credit: NASA/JPL-Caltech
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Cassini Completa su Último Sobrevuelo Cercano a Titán


SOBREVOLANDO TITÁN

Titan flyby 22 April 2017

SOBREVOLANDO TITÁN

25 abril 2017
A primeras horas del día 22 de abril, la misión internacional Cassini-Huygens sobrevoló de cerca por última vez la mayor luna de Saturno, Titán, quedando a unos 1.000 km de su atmósfera.
Lo que vemos aquí es una imagen sin procesar enviada ayer a la Tierra y tomada ese sábado a las 18:42 GMT. Es una de las muchas que pueden consultarse en el archivo de imágenes sin procesar de Cassini.
En el último sobrevuelo se aprovechó la gravedad de Titán para hacer que Cassini entrase en la fase final de la misión, a modo de preparativo para su Gran Final: una serie de 22 órbitas semanas durante las cuales la nave se adentrará entre los anillos interiores de Saturno y la atmósfera exterior del planeta. La primera de estas ‘inmersiones’ entre los anillos se produjo el miércoles.
En los próximos meses, Cassini llevará a cabo muchos otros sobrevuelos no selectivos en Titán y otros satélites naturales del sistema saturniano, aunque a distancias mucho mayores. Estos sobrevuelos no precisan de maniobras especiales: se deben a que las lunas se encuentran relativamente cerca del trayecto de la nave.
El 11 de septiembre tendrá lugar un último y distante sobrevuelo, que se ha dado en llamar el ‘beso de despedida’, ya que servirá para dirigir a Cassini hacia su trayecto de colisión con Saturno del día 15 de septiembre. Así, la misión concluirá de una forma que impedirá la posibilidad de futuros impactos en Encédalo, la luna saturniana potencialmente habitable, protegiéndola para su exploración futura.
El 25 de abril a las 13:30 GMT (15:30 CEST) tendrá lugar una rueda de prensa en la reunión de la Unión Europea de Geociencias en Viena, Austria, para prever el Gran Final y para celebrar los aspectos científicos más destacados de los increíbles 13 años de Cassini en Saturno.
Nuevos datos publicados el 24 de abril en Nature Astronomy muestran que, visto desde la órbita de Cassini, el lado nocturno de Titán presenta entre 10 y 200 veces más luz que su lado diurno. Los científicos creen que podría deberse a la eficiente difusión frontal de la luz solar por la extensa neblina de su atmósfera, un comportamiento que en nuestro Sistema Solar solo presenta Titán.
Cassini-Huygens es un proyecto conjunto de la NASA, la ESA y la ASI, la agencia espacial italiana.
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26 ABRIL 2017 - LISTADO DE TERREMOTOS ( EN EL MUNDO Y EN ESPAÑA ) ( Actualizacion automatica al clicar en la FUENTE )



Ultimos Terremotos Magnitud Mayor de 4 Grados En El Mundo

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(Las Fuentes SE ACTUALIZAN automaticamente al clicar en ellas)


EMSC: Terremotos CENTRO SISMOLOGICO EUROPEO DEL MEDITERRANEO


Origin Time
UTC
MagLatitude
degrees
Longitude
degrees
Depth
km
A
M
 Flinn-Engdahl Region Name
2017-04-26 07:02:254.953.87°N160.60°E10ANear East Coast of Kamchatka
2017-04-26 04:52:034.91.40°N128.09°E90CMTHalmahera, Indonesia

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INFORMACION SISMICA EN ESPAÑA 26 ABRIL 2017 Actualizacion automatica al clicar en la Fuente

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Magnitud
Localización
Fecha y Hora GMT *
Int. [máx]
Prof+info
2.5 mbLg
ATLÁNTICO-CANARIAS
2017/04/26 10:34:40
16
+info
1.9 mbLg
SE PUERTO DEL ROSARIO.IFV
2017/04/26 08:52:02
8
+info
1.8 mbLg
SW ARCHIDONA.MA
2017/04/26 07:50:39
+info
2.2 mbLg
NW CELLA.TE
2017/04/26 07:36:37
12
+info
1.7 mbLg
NW NOVES DE SEGRE.L
2017/04/26 06:28:11
+info

martes, 25 de abril de 2017

Nueva idea sobre la energía oscura

Explican la naturaleza de la energía oscura a través de la no conservación de la energía.

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Comenzaremos diciendo que lo que vamos ahora a relatar es una hipótesis teórica más de las muchas que puede haber sobre energía oscura, así que es mejor no tratar este resultado como una verdad establecida.
Se trata de una hipótesis un tanto especulativa, pues va en contra de un principio muy querido en la Física: el de la conservación de la energía. Sin embargo, ha sido bien recibida dentro de la comunidad científica y publicada en el Physical Review Letter, la revista más prestigiosa de Física. Así, por ejemplo, Lee Smolin (Perimeter Institute for Theoretical Physics) ha dicho que se trata de “una nueva idea fresca” y que es “especulativa, pero en el buen sentido”. Añade que “posiblemente esté equivocada”, pero si resulta cierta sería algo “revolucionario”. Otros como George Ellis (Universidad de Ciudad del Cabo) también apoyan, con reservas, el nuevo estudio.
Si algún físico serio se ve en la necesidad de renunciar al principio de la conservación de la energía es que tiene buenas razones para hacerlo o, al menos, para intentarlo. Y la razón en este caso, otra vez, es la naturaleza de la energía oscura.
Como todos sabemos ya a estas alturas, la mayor parte de la masa-energía del Universo se debe a la energía oscura. Una energía que permea todo el espacio y que funciona como una presión negativa que provoca la aceleración de la expansión del Universo, algo medido gracias a las explosiones de supernovas de tipo Ia..
La explicación más natural al fenómeno es la existencia de una constante cosmológica. Lo malo es que, aunque así sea, el valor de esta constate parece fijado de alguna manera desde el “exterior”. Podríamos pensar que esta constante procede del valor de la energía del vacío que vendría dado por la Teoría Cuántica de Campos. Pero si se realizan las operaciones de esta disciplina con cuidado, nos sale un valor de la energía del vacío que es 120 órdenes de magnitud superior. Es decir, si la cuántica es correcta, sabemos hacer los cálculos y no hay un sumidero o cancelación de ningún tipo, entonces el Universo debería de haber autocolapsado nada más nacer. Si hay una suerte de cancelación entonces es peor, pues se necesita un ajuste muy fino para compensar esos 120 órdenes de magnitud y dejar un infinitésimo como resto. Eso significaría que el Universo es el resultado de un milagro.
La energía oscura, además de explicarse según la idea de la constante cosmológica puede explicarse con otras hipótesis, como la de quintaesencia, que asume que esta energía oscura puede variar en el tiempo e incluso cambiar de signo, por lo que sería posible una contracción futura del Universo.
Ahora Alejandro Perez, Thibaut Josset (ambos de la Universidad Aix en Marsella) y Daniel Sudarsky (Universidad Autónoma de México) proponen que la energía oscura o la “constante cosmológica” es en realidad toda la energía no conservada en la historia del Universo. Por tanto, no se trataría de una constante, ya que su valor variaría a lo largo del tiempo, pues aumentaría cuando el Universo pierde energía y disminuiría cuando la gana.
Esta “constante” parecería que no está cambiando en el Universo actual, pues en esta época la densidad es baja al ser su ritmo de cambio proporcional a la densidad de masa del Universo. Así que, bajo esta idea, la energía cuántica del vacío no contribuiría a la constante cosmológica.
En la Relatividad General (RG), como en la Mecánica newtoniana, se conserva la energía. Eso es expresado como la conservación del tensor energía-momento Tμν. A energías pequeñas las componentes de ese tensor son reducidas y eso implica que el espacio es plano.
Según esta hipótesis, cada violación de la conservación de la energía puede ser muy pequeña, pero su efecto acumulativo a lo largo de la historia del Universo puede dar lugar a lo que llamamos energía oscura.
Una explicación a estas violaciones vendría de una teoría cuántica de la gravedad de la que carecemos. Se cree que los efectos cuánticos de la gravedad tienen que afectar el espacio-tiempo a la escala de Planck y que este tiene que tener cierta textura o estar compuesto de “átomos” de espacio-tiempo. Sería esta granularidad la que, especulando, podría dar lugar a esa violación de la conservación de la energía.
La RG no admite estas violaciones, aunque se podría introducir ad hoc si se desea. Estos investigadores han usado lo que se llama gravedad unimodular para introducir estas violaciones. Entonces limitaron la cantidad de energía perdida por el Universo para que fuese consistente con la homogeneidad e isotropía a gran escala observadas en el Universo (principio cosmológico). Como resultado vieron que las ecuaciones unimodulares generaban un fenómeno que se comportaba como una constante cosmológica, aunque no pudieron calcular el valor exacto de esta constante cosmológica.
Además, desarrollaron un par de modelos fenomenológicos en los que no había conservación de la energía. En uno se describe cómo la materia se propagaría en un espacio-tiempo granular como el que supuestamente describiría una teoría cuántica de la gravedad. El otro consiste en una modificación de la Mecánica Cuántica que tiene en cuenta la desaparición de la superposición de estados a escala macroscópica. Ambos modelos contienen parámetros que son ajustables para hacerlos consistentes con los valores medidos en la realidad (básicamente una cota muy pequeña compatible con una pérdida de energía cero).
Pudieron observar que, entonces, se generaba una constante cosmológica del mismo orden de magnitud que la que medida para la energía oscura.
Así que, aunque cada violación de la conservación de la energía sea muy pequeña debida a esta granularidad del espacio-tiempo, el efecto acumulado a lo largo de la historia del Universo da lugar a la energía oscura y a la aceleración de la expansión.
Una ventaja de esta hipótesis es que predice una conservación efectiva de la energía a escala del Sistema Solar, al tratarse de una región muy pequeña comparada con todo el Universo y ser las pérdidas de energía tan pequeñas. Esto es compatible con las observaciones, pues no se ha detectado ninguna violación de la conservación de la energía en el Sistema Solar.
Los autores especulan aún más para decir que una variación de la constante cosmológica basada en la no conservación de la energía podría apuntar a una ley de conservación aún más abstracta. De la misma manera que el calor (una forma de energía) es almacenado en el movimiento caótico de un gas, la ‘constante’ cosmológica podría ser energía almacenada en la dinámica de los átomos de espacio-tiempo y realmente no se perdería. Por tanto, esa energía podría parecer que realmente se ha perdido sólo si asumimos que el espacio-tiempo es suave y no tiene ninguna textura.
Perez dice que en el futuro quizás sea posible poner a prueba la idea mediante la observación de supernovas de manera muy precisa a lo largo de distintas distancias (momentos en la historia del Universo). Con ello se podría saber si la aceleración de la expansión de debe a una constante que no varía o todo lo contrario, lo que apoyaría esta hipótesis.
Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=5279

La mayoría de primates están en proceso de extinción

El 60% de todas las especies de primates a nivel global se extinguirán en 25 o 50 años.

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Se acabó lo que se daba. La mayoría de los primates de este planeta están a punto de desaparecer por culpa del ser humano.
Estos animales, nuestros primos más cercanos, esos seres que nos pueden enseñar mucho acerca de nuestra propia evolución y sobre la aparición de las funciones cognitivas más avanzadas están en serio peligro de extinción.
Quedan sólo unos 20 o 30 gibones hainan en China, algo similar se puede decir del lori de Java y ya sólo hay unos 2000 lémures de cola anillada en Madagascar. Pero estos son solo unos ejemplos. Además de tener a los gorilas y orangutanes a las puertas de la extinción, hay muchos más. Se estima que el 60% de todas las especies de primates a nivel global se extinguirán en 25 o 50 años.
A esta conclusión se llega en la última gran revisión sobre perspectivas de supervivencia de las 504 especies de primates no humanos, 85 de los cuales han sido descubiertas desde el año 2000. Según Anthony Rylands (Conservation International), el estudio sintetiza a todas las escalas los factores que están causando estas extinciones.
La principal causa de esta tendencia es la deforestación para la explotación agraria con la que se producen de bienes de consumo como el aceite de palma o caucho. Esto es realizado tanto por agricultores locales como por las grandes compañías
Así, por ejemplo, entre 1990 y 2010 (sólo dos décadas) la expansión agrícola en los hábitats de los primates fue de 1,5 millones de kilómetros cuadrados, unas tres veces la superficie ocupada por Francia.
“Nuestro artículo es un ruego para que se resuelvan las consecuencias de la destrucción y degradación de los hábitats de los primates a escala mundial. La agricultura es una amenaza que sólo puede ser manejada a todas las escalas, pues está influida por las tendencias globales, las políticas gubernamentales, las malas prácticas de grandes corporaciones y las políticas locales y regionales”, dice Rylands.
Mucho del esfuerzo se podría concentra en cuatro países: Brasil, Indonesia, Madagascar y República Democrática del Congo. Estos países albergan dos tercios de todas las especies de primates. Madagascar es un buen lugar para empezar, pues sus 111 lémures son únicos de esa isla y 94 están ya gravemente amenazados.
Según Russell Mittermeier, esta isla es, de lejos, la prioridad a la hora de conservar los primates. La especie más amenazada es la del lémur saltador del norte, con solo 50 ejemplares. Este país se ha clareado ya en un 90%.
Todas las 39 especies y subespecies de simios, incluyendo los orangutanes, están ya clasificadas en peligro de extinción. Todas las 19 especies de colobos africanos también, con 12 en estado crítico. Lo mismo les pasa a todas las especies de loris asiáticos, no sólo por la pérdida de sus habitas, sino también por la caza furtiva y el comercio de partes de sus cuerpos.
No solamente no tenemos derecho moral a extinguir otras especies con las que compartimos el planeta, sino que con ello nos causamos un tremendo daño cultural, social y de conocimiento, para, finalmente, poner en peligro nuestra propia existencia. Podemos empezar por negarnos a consumir productos con aceite de palma. Además, nuestra salud nos lo agradecerá, sobre todo ahora que se ha relacionado este producto con el cáncer debido a los métodos de extracción.
Esta y otras situaciones ecológicas demuestran que la estupidez humana no tiene fin.
Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=5276

Detectan atmósfera en exoplaneta rocoso

Consiguen detectar una atmósfera densa con indicios de vapor de agua y metano en un planeta de tipo rocoso en la zona de habitabilidad de su estrella.

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Conocemos la existencia de miles de planetas que orbitan otras estrellas distintas al Sol, los llamamos exoplanetas.
Algunos de ellos están en la zona de habitabilidad de su estrella, es decir, la zona templada en donde el agua podría estar en estado líquido. De entre ellos, algunos tienen un tamaño y densidad similares al de la Tierra, por lo que se trataría de mundos rocosos. Estas condiciones favorecen el que pueda haber vida.
Unos pocos de estos exoplanetas están cerca del Sistema Solar, por lo que se pueden estudiar mejor, aunque todavía no hayamos conseguido ver ninguno de ellos, pues su existencia se infiere a través de fenómenos como la velocidad radial de su estrella por Doppler o mediante tránsitos.
Si el planeta transita entonces tapa parte del disco de su estrella al pasar por delante según nuestra perspectiva. Eso significa que, gracias al bajón de luz, podemos inferir la existencia del planeta, pero, lo que es mejor, podríamos saber la composición de su atmósfera tomando un espectro durante ese tiempo, pues las distintas moléculas de su atmósfera absorberían longitudes de onda específicas.
Hay una gran dificultad técnica a la hora de tomar un espectro atmosférico durante un tránsito. La inmensa mayoría de la señal corresponde a la luz directa de la estrella. Sólo una pequeña parte es absorbida por la atmósfera del planeta, incluso aunque se trate de un planeta gaseoso gigante. Simplemente, el planeta es muy pequeño respecto al disco estelar y el anillo correspondiente a la atmósfera lo es aún más. Por esta razón, los espectros de atmósferas exoplanetarias que se han ido tomando hasta ahora correspondían a planetas gigantes gaseosos. La primera de estas atmósferas fue detectada hace ya 15 años.
Ahora parece que puede ir cambiando esta tendencia y que empecemos a saber de la composición de atmósferas de planetas similares a la Tierra. El caso más reciente es un estudio aceptado para su publición en The Astrophysical Journal sobre GJ 1132b. Este exoplaneta está situado a 39 años luz de nosotros y su estrella (GJ 1132) es una enana roja. El planeta tiene una masa dos veces la terrestre y posee un diámetro un 50% mayor al terrestre.
Este planeta orbita dentro de la zona habitable de su estrella, aunque cerca del borde interior de la misma. Puede que sea un Venus cualquiera, pero puede que sea una Tierra, ya que nuestro mundo también está cerca del borde cálido de la zona habitable.
El caso es que los astrofísicos autores de este estudio han logrado confirmar la presencia de una densa atmósfera en GJ 1132b y además han encontrado indicios de la presencia de vapor de agua y metano. No es mucho, pero nos dice que un planeta rocoso puede tener una atmósfera densa y que en este puede que haya agua. Aunque este es uno de los primeros pasos que hay que dar para buscar vida en el Universo.
No es de extrañar que este resultado corresponda a un cuerpo que gire alrededor de una fría estrella de clase espectral M (enana roja), pues la señal de la atmósfera es más intensa que en otras estrellas, ya que el planeta orbita cerca de su estrella y su tamaño relativo respecto al disco estelar es más grande. Pero, en este caso, lo interesante es que, al parecer, la atmósfera de un planeta rocoso puede resistir la intensa radiación que la enana roja emite en sus momentos iniciales.
Para este trabajo se ha usado el telescopio MPG de 2,2 metros que el ESO tiene en Chile. Observaron 9 tránsitos en el infrarrojo, lo que les permitió reconstruir un espectro grosero de la atmósfera. Esperan usar otros telescopios más grandes y otras regiones del espectro electromagnético para mejorar la resolución del espectro y poder afirmar algo más sobre la composición atmosférica del planeta con mayor rotundidad.
Se tendrá mejores posibilidades cuando el telescopio James Webb sea lanzado al espacio (se espera que para 2018). Con este telescopio se podrá tomar un espectro preciso de este planeta y de otros, como el planeta rocoso recientemente descubierto Wolf 1061c (a 14 años luz de distancia), que también está en la zona de habitabilidad. Lo malo es que este telescopio tiene tantos objetivos científicos, que los exoplanetas tendrán que esperar su turno, sobre todo porque la toma de sus espectros lleva mucho tiempo.
Pero tanto Wolf 1061c como GJ 1132b se encuentran cerca del borde cálido de la zona de habitabilidad y el vapor de agua y el metano son gases de efecto invernadero, así que puede que sean como Venus y que no haya agua líquida sobre sus superficies. Se necesitará confirmar si es posible o no este punto. Aunque, si no es en estos planetas, quizás sí se encuentre agua líquida en otros mundos.
Llegar a detectar una Tierra II está cada día más cerca.
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